BRUSSEL -- De Nederlandse familiebrouwer Grolsch zal niet bieden op Carling, het populaire Britse bier dat vandaag nog een onderkomen heeft bij Interbrew. Het lijstje geïnteresseerden blijft nog steeds langer dan het Leuvense bedrijf een jaar geleden had durven te hopen. Voor eind februari moet Carling van de Britse mededingingsautoriteit een nieuwe eigenaar hebben gevonden. Donderdag zou een shortlist opgesteld worden.

De ontkenning kwam er na een bericht in de Britse zondagskrant The Sunday Telegraph. Die verbond Grolsch aan twee investeringsfondsen, CVC en Cinven. Samen zouden ze de kleine Nederlandse brouwerij een sterke Britse poot verschaffen. Carling, het op één na meest gedronken biermerk in Groot-Brittannië, is meteen goed voor 18 procent van de markt. Net omdat Carling Interbrew te dominant zou maken op het eiland, werd de Leuvense brouwer in september verplicht het belangrijkste merk van de Bass-brouwerij te verkopen.

De speculatie werd nog versterkt door de banden die Grolsch al jaren heeft met de Bass-brouwerij. In de Engelse vestigingen van Bass wordt Grolsch onder licentie gebrouwen. Grolsch doet het niet onaardig op de Britse markt. Maar Grolsch zal noch op zijn eentje, noch met een partner meebieden, liet het bedrijf weten. Het zal de veiling ,,wel met aandacht volgen''. ,,Dan zullen we beslissen wat we met de licentie zullen doen.'' De verkoop van Carling wordt met meer dan gebruikelijke aandacht gevolgd. In de Britse pers wordt druk gespeculeerd over mogelijke kandidaten. Voor South African Breweries, een brouwerij die zich vooral op groeimarkten concentreert, zou Carling een stabiele thuishaven kunnen zijn. De Amerikaanse drankengroep Constellation wordt ook geciteerd als kanshebber. Net als Ian Napier, de vroegere chief executive van Bass, met de hulp van enkele durfkapitaalfondsen.

Maar Heineken, wereldwijd Interbrews belangrijkste concurrent, krijgt het meeste krediet. Heineken doet het niet bijzonder goed op de Britse markt en met Carling zou het een tweede start krijgen. Al omschreef de sterbrouwer Carling als een ,,leuke overname, maar geen must''.

De onverhoopt grote interesse is een aardige opsteker voor Interbrew, al wijzen analisten op de zwakke positie van de groep. Interbrew moet verkopen, voor eind februari, en dat drukt de prijs. Rond 1,2 miljard pond (1,9 miljard euro of 78 miljard frank) zou een realistische schatting zijn.