BRUSSEL -- De Mechelse biotechnologiebedrijven Tibotec en Virco besloten eind januari tot het onvermijdelijke. Voordien waren ze zusterbedrijven waarvan de biotech-activiteiten almaar meer door elkaar liepen en die tegelijk de nodige schaalgrootte misten. Prioriteit bij de twee is de zoektocht naar kanker- en aidsbestrijders.

De fusie moet het mogelijk maken meer middelen vrij te maken voor het onderzoek en de ontwikkeling van nieuwe geneesmiddelen, luidde de verklaring. Het samengaan is ook onvermijdelijk om samenwerkingsakkoorden met andere bedrijven te sluiten.

Het samengaan volgde anderhalve maand nadat Tibotec extra kapitaal had opgehaald. Tibotec haalde totnogtoe 3,2 miljard frank op.

De roots van de twee bedrijven liggen bij Janssen Research, het onderzoekscentrum opgericht door Paul Janssen, de stichter van Janssen Pharmaceutica. Virco -- ontstaan in 1995 -- is het diagnosebedrijf en heeft zich toegelegd op testen die speuren naar de resistentie tegen het aidsvirus, infectieziekten en kanker. Tibotec -- opgericht in 1994 -- zoekt naar grondstoffen voor gengebaseerde geneesmiddelen om deze ziekten te bestrijden. Het speciale aan Tibotec is de informatisering van het onderzoek. De moleculen zijn door de computer ontworpen.

Virco verkoopt al tests via zijn Amerikaanse partners Labcorp en Gilead Sciences. Het eerste geneesmiddel van Tibotec is nog niet voor binnenkort. Bovendien zijn ze niet alleen in Mechelen in de weer om biotechnologische aidsbestrijders te ontwikkelen.

Tibotec en Virco tellen samen 350 werknemers in vestigingen in België, Ierland en de Verenigde Staten.