Sabena
©rr
BRUSSEL -- Sabena ziet af van de ingebruikname van nog vijftien nieuwe Airbus-toestellen in afwachting dat het nieuwe businessplan klaar is. De kans dat ze alsnog worden aangenomen, is gering want alles wijst erop dat gedelegeerd bestuurder Christophe Müller naar een afslanking tot een kleinere maatschappij wil.

Het bericht van de opschorting van de bestelling van 15 nieuwe toestellen stond gisteren in de krant De Morgen en is door Sabena bevestigd. De 15 toestellen waarvan sprake zijn nog een erfenis van de vorige directie, die in 1997 vanuit optimistische marktverwachtingen de volledige vloot op middellange afstand in één keer vernieuwde en uitbreidde met 34 Airbus-toestellen.

Daarmee breidde Sabena zijn capaciteit dubbel zo snel uit als de concurrenten, maar de passagiers volgden niet. Sabena moest tegen onleefbare prijzen zijn plaatsen verkopen. De financiële last van die te ambitieuze expansieplannen weegt nu zwaar door in de negatieve resultaten van Sabena.

Formeel is nog niet beslist om die 15 toestellen ook definitief te schrappen en bijgevolg de onvermijdelijke schadevergoeding daarvoor te betalen. Daarvoor is het wachten tot Müller zijn businessplan klaar heeft. Dat was eerst aangekondigd voor eind april, nu is sprake van eind mei. Toch staat het nu al vast dat die toestellen nooit in gebruik zullen worden genomen.

Alles wijst erop dat Müller Sabena wil afslanken, zeker nu de sterke groei van het passagiersverkeer de voorbije jaren in Europa is stilgevallen. Eerder al beslisten grotere maatschappijen als British Airways en KLM om de capaciteit terug te schroeven en ook de Zwitserse aandeelhouder Swissair is volop bezig te saneren.

Mogelijk probeert Müller de bestelling voor 15 Airbus A320-toestellen om te zetten in een bestelling voor kleinere toestellen, die goedkoper zijn in aanschaf, onderhoud en gebruik. Op die manier kunnen de schadevergoeding en de gevolgen voor het eigen personeel allicht worden beperkt. Sabena heeft eerder al het leasingcontract voor 2 MD 11-toestellen opgezegd en zoekt al maanden een koper voor twee Airbus 340-toestellen op de lange afstand.

Op basis van het businessplan zal Swissair dan deze zomer beslissen of het met Sabena verder wil en het zijn aandeel, zoals eerder overeengekomen met de Belgische staat, zal optrekken tot 85 procent. Tot zolang is ook de toekomst van Sabena onzeker, hetgeen mee de huidige sociale spanningen bij Sabena Technics verklaart. De filialen en dochterondernemingen van Sabena hadden in ruil voor vers geld moeten worden geïntegreerd bij de Zwitserse tegenhangers, maar de Zwitsers hebben dat plan voorlopig opgeborgen.