BRUSSEL -- De geplaagde Belgische spraakmaker Lernout & Hauspie (L&H) kon gisteren een nieuwe schadeclaim aan de inmiddels al lange lijst dagvaardingen toevoegen. Visteon, een Amerikaanse producent van auto-onderdelen, verwijt L&H kwade trouw bij hun gemeenschappelijke onderneming die de integratie van spraaktechnologie in auto's mogelijk moet maken.

De samenwerking tussen L&H en Visteon dateert van 12 april en werd met de nodige luister bekendgemaakt. Via een joint venture zouden beide bedrijven sleutelen aan nieuwe spraaktechnologische toepassingen die autobestuurders in staat moeten stellen hun e-mail van achter het stuur te beluisteren, de airconditioning te bevelen, zonder handen te surfen tijdens de file.

Visteon, goed voor 40 procent van het nieuwe bedrijfje, verbond zich in april tot een kapitaalinjectie van 20 miljoen dollar. Bij de joint venture zou plaats zijn voor vijftig mensen. Alleen, beide partijen raakten het niet eens over het gebruik van de spraaktechnologische licenties. Na zes maanden onderhandelen bestond er nog steeds geen joint venture en besliste Visteon naar de rechtbank te stappen. Het concern, een van de grootste in de branche, eist schadevergoeding.

,,Tja, we betreuren die beslissing'', zegt Patrick De Schrijver, directeur technologie bij L&H. ,,De samenwerking is op dit moment bevroren. Eigenlijk bestaat er vandaag nog geen joint venture. Visteon heeft nog niets geïnvesteerd. Maar wat ons betreft is niets definitief. Er zijn ook andere manieren om samen te werken dan via een joint venture'', zegt De Schrijver voorzichtig. Over de zaak kon hij niet veel meer kwijt, ,,omdat die juist het voorwerp van een klacht uitmaakt''. Een analist, die liever anoniem bleef, sprak van een ,,gewisse dood voor het project''.

Hoe belangrijk de afdeling binnen het bedrijf is, of in vergelijking met de concurrentie, kan De Schrijver evenmin zeggen. ,,De concurrentie luistert mee, maar er werken meer dan vijftig mensen.'' L&H heeft vroeger al andere contracten afgesloten met producten van auto-onderdelen. De samenwerking met Delphi, een concurrent van Visteon, leverde al concrete resultaten op. Delphi integreerde spraaktechnologie van L&H met Palm-handcomputertjes in een auto. Binnenkort gaat het bedrijf ermee naar de markt. De markt van het ,,sprekende dashboard'' werd, in tempore non suspecto, gewaardeerd op ,,ettelijke miljarden dollars.''

Patrick Michielsen, analist bij Fortis Bank, is sceptisch. ,,Het bevriezen van de joint venture zal Lernouts inspanningen om de markt te betreden, zeker en vast afremmen. L&H moet nu een nieuwe partner zoeken, maar gezien de huidige situatie zal dat bijzonder moeilijk zijn.''

L&H heeft nog andere contacten in de bedrijfstak, zoals Delphi Automotive Systems, maar Visteon was hun belangrijkste partner, zegt Michielsen.

Op de schermenbeurs Easdaq kreeg het kwakkelende aandeel een nieuwe klap van 3,5 procent. Op Amerikaanse beurs Nasdaq kost een eigendomsbewijsje van L&H nu nog iets meer dan 10 dollar, één dollar minder dan een dag eerder.