WASHINGTON (reuters, dpa, afp) -- Het Witte Huis maakte bekend dat het overheidstekort voor het begrotingsjaar 2003 zal stijgen tot een recordhoogte van 455 miljard dollar (398 miljard euro). De oorzaak ligt onder meer bij de hoge kosten voor de oorlog in Irak.

Het vermoedelijke tekort overtreft het record van 290 miljard dollar (260 miljard euro) uit 1992, tijdens de ambtsperiode van de vader van huidig president George Bush. Als percentage van het bruto binnenlands product (bbp) was het tekort tijdens de regeerperiode van Ronald Reagan (jaren '80) wel nog groter. Zo bedroeg het in 1983 bijna zes procent van het bbp.

Volgend jaar zou het tekort nog met 20 miljard dollar stijgen. Vijf maanden geleden pas had de Amerikaanse regering de tekorten de helft kleiner ingeschat. Volgens de woordvoerder van het Witte Huis, Scott McClellan, is het deficit ,,beheersbaar'' en weerspiegelt het de prioriteiten inzake economie en nationale veiligheid na de aanslagen van 11 september. McClellan zei dat het tekort tegen 2006 met de helft zou dalen, zonder te specifiëren welke maatregelen daarvoor nodig zijn.

De nieuwe voorspellingen houden rekening met de kosten van de militaire operaties in Irak en Afghanistan. Die bedragen zo'n 4,8 miljard dollar (4,2 miljard euro )per maand. Het Congres keurde bij de aanvang van de oorlog in Irak nog een extra krediet goed van 79 miljard dollar (70 miljard euro).

Een andere oorzaak voor het stijgende tekort is de belastingverlaging die president Bush voor de tweede keer binnen zijn ambtstermijn heeft doorgevoerd. Critici beschouwen die verlaging als de wortel van het probleem. Volgens de Republikeinen betekent de belastingverlaging een

stimulans voor de Amerikaanse economie, die meer ruimte krijgt voor investeringen en jobs.

Volgens de Democraten misleidt Bush het Amerikaanse volk en ondermijnen de tekorten de economie. Het rijzende begrotingstekort is buiten de politieke milieus van Washington voorlopig nog geen belangrijk thema. Maar dat zou kunnen veranderen nu de presidentsverkiezingen van 2004 naderbij komen.