C&A
© ap

BRUSSEL -- C&A, één van Europa's grootste en meest geheimzinnige winkelketens, trekt zich terug uit de Britse markt als gevolg van aanhoudende verliezen. C&A heeft het al enkele jaren moeilijk in Europa, maar de problemen waren het meest uitgesproken in Engeland. De Belgische C&A-winkels blijven voorlopig buiten schot.

De sluiting van C&A in Engeland betekent het verlies van 4.800 banen of 12 procent van het personeelsbestand in Europa. Engeland is de belangrijkste markt voor de keten na de Duitse markt, maar C&A heeft het er nooit echt gemakkelijk gehad. Marks & Spencer is er van oudsher afgetekend marktleider, terwijl C&A als nummer vijf er nooit in slaagde een imago van degelijkheid op te bouwen. Het letterwoord stond er voor cheap and awful -- goedkoop en afschuwelijk.

Volgens het bedrijf is de beslissing het gevolg van de agressieve concurrentie in Engeland, de druk op het middensegment door de expansie van gespecialiseerde spelers en discounters en een onvoldoende aangepast productaanbod. Dat laatste is het gevolg van de beslissing van C&A om de aankopen in Europa te centraliseren.

C&A, een door de familie Brenninkmeijer gecontroleerde groep die nooit financiële cijfers publiceerde, staat al enkele jaren onder druk in Europa. Zowel het logo als de formule ogen verouderd. ,,Maar het imago van C&A is slechter dan de realiteit'', zeggen betrokkenen.

C&A staat in het ,,middensegment'' onder druk van trendy discounters en winkelketens als H&M, Mango en Zara. De beslissing om zich terug te trekken uit Engeland is het gevolg van de vaststelling dat de groep zich niet langer kon permitteren dit ,,kankergezwel'' te blijven dragen omdat het elders in Europa ook niet echt schitterend gaat.

De groep geeft geen aparte cijfers voor de Britse markt en wil enkel kwijt dat het er de jongste vijf jaar zo'n 250 miljoen pond (16 miljard frank) verliezen opstapelde. De familie was niet meer bereid die put te delgen. ,,Een financiële ommekeer zou grotere risico's en kosten betekenen dan we ons kunnen veroorloven'', luidt het.

Verwacht wordt dat concurrenten zoals Next, Gap en Marks & Spencer, dat eveneens een moeilijke periode doormaakt, zullen profiteren van het gat dat C&A in Engeland laat. De koers van het aandeel Marks & Spencer steeg gisterenmiddag op de Londense beurs met 4,7 procent.

De terugtocht uit Engeland komt er nadat C&A in 1922 zijn eerste winkel in Oxford street heeft geopend. Twee jaar geleden sloot C&A een zestal winkels in Engeland en bedankte het 85 kaderleden. De groep haalde tevens externe specialisten binnen in zijn Europese adviesraad in een poging externe expertise aan te trekken.

De sluiting in Engeland gaat gepaard met een vereenvoudiging van de managementstructuur van de groep. Elke nationale directeur moet voortaan instaan voor de betere afstemming van het concept op de lokale markt. De collectie wordt aangepast rond een traditioneel aanbod en een ,,updated'' gamma. Bij de gecentraliseerde aankoop wordt er opnieuw ruimte gecreëerd voor lokale behoeften. C&A Europe is de nummer twee in Europa, is in 12 landen actief, telt 560 winkels, 40.000 medewerkers en een omzet van 5 miljard euro. In Engeland was de keten goed voor een vijfde plaats met 1,8 procent marktaandeel en 108 winkels, tegenover bijvoorbeeld 195 in haar belangrijkste markt, Duitsland. Andere belangrijke markten zijn Frankrijk en Nederland, gevolgd door België. België is met een ,,licht'' verlies één van de beter presterende markten. C&A zoekt voorlopig geen expansie in nieuwe markten.