De link tussen Zillion-baas Frank Verstraeten en de holding Think Media is veel groter dan altijd gedacht. Vorige zomer heeft Think Media-baas Maurice De Velder geprobeerd via Verstraeten zijn noodlijdende dochterbedrijf De Vrije Pers te redden. Die poging mislukte, maar het Antwerpse gerecht heeft sporen van de reddingsoperatie teruggevonden

Als Frank Verstraeten vandaag zou worden vrijgelaten, vindt hij buiten weinig vrienden terug. Zowat iedereen die vroeger niet uit zijn buurt was weg te slaan, heeft hem sinds zijn arrestatie van 28 september 2001 de rug gekeerd: pornokoning Dennis Black Magic, ex-liefje Brigitta Callens, tientallen BV's en ook zakenpartner Maurice De Velder.

Die laatste dreigt wel meegesleurd te worden in de val van de Zillion-baas. Onderzoeksrechter Van Camp heeft bij Verstraeten tienduizenden aandelen van Think Media, de holding waarvan De Velder voorzitter is, in beslag laten nemen. Die aandelen zouden zijn betaald met zwarte opbrengsten uit de Zillion.

Maar er is meer. Tijdens het onderzoek stootte het gerecht op documenten die wezen op een verdachte geldstroom van 35 miljoen frank van de firma Media Hall van Frank Verstraeten naar het mediabedrijf De Vrije Pers, een dochter van Think Media.

De Vrije Pers was vorige zomer als uitgever van de bladen Che, Teek, Lola en P-magazine in de financiële problemen geraakt. Net in die periode kwam een contract tot stand tussen de Vrije Pers en de firma Media Hall van Verstraeten, waarin deze voor 35 miljoen frank aan advertentieruimte bestelde. Verstraeten zou het bedrag betalen met zes wissels.

Het Antwerpse gerecht achterhaalde dat Verstraeten die wissels had gekregen van het bedrijfje 's Heerenbosch. Het wilde logischerwijs wel eens weten waarom een vastgoedfirma als 's Heerenbosch zo'n grote zaken deed met de discotheek van Verstraeten. De firma kwam met een verkoopscontract op de proppen, waarin Media Hall beloofde reusachtige heliumballons voor reclamedoeleinden aan 's Heerenbosch te leveren. De geldigheid van het verkoopcontract werd op 28 februari besproken tijdens een kort geding voor de Antwerpse rechtbank.

Meester Christine De Block, advocaat van Frank Verstraeten: ,,Volgens mijn cliënt is er nooit een overeenkomst geweest met 's Heerenbosch. Dat contract over die luchtballonnen bevat veel lucht, heel veel lucht.''

Het gerecht vermoedt dat het luchtballonnen-verhaal niets meer of minder is dan een reddingsoperatie van Maurice De Velder. Hij is immers zowel de sterke man achter de vastgoedfirma 's Heerenbosch als achter achter de Vrije Pers. Toen de Vrije Pers in acute geldnood geraakte, zocht hij naar oplossingen om vermoedelijk zwart geld in het mediabedrijf te pompen. Eén van die reddingsoperaties liep via Frank Verstraeten.

Vandaar dat het Antwerpse parket na Verstraeten nu ook Maurice De Velder wil aanpakken. Tegen hem is enkele weken geleden een gerechtelijk onderzoek geopend. Gevraagd naar een reactie op de luchtballonnen-kwestie, komt Maurice De Velder met een heel ander verhaal.

,,De Vrije Pers heeft samen met brouwerij Maes-Pils en met de Zillion geïnvesteerd in de aankoop van een eigen luchtballon. De drie firma's zouden daarop publiciteit maken. Na het faillissement van de Zillion hebben de Vrije Pers en Maes-Pils besloten met z'n tweeën die luchtballon aan te kopen. Dat is het enige verhaal over luchtballonnen dat ik ken.''

De vragen van het gerecht over zwart geld bij Think Media en De Velder beperken zich niet enkel tot de dochterfirma De Vrije Pers. Ook een andere dochter, het commerciële radiostation 4FM, ligt in de vuurlijn. Het gerecht wil volgens het internetblad Maomagazine nagaan waarom Maurice De Velder zijn meerderheidspositie binnen Think Media met 33.000 aandelen afbouwde. Heeft hij die gebruikt om investeerders in 4FM over de brug te halen? Maurice De Velder geeft toe dat zijn belang in Think Media is afgenomen van 62 procent tot 48 procent. Dat is volgens hem echter uitsluitend te wijten aan kapitaalsverhogingen in Think Media waarop De Velder niet heeft ingeschreven.

Frank Verstraeten heeft een klacht klaar tegen zijn gewezen zakenpartner De Velder, omdat hij zich opgelicht voelt in de transacties met de Think Media-aandelen. Mogelijk houdt de Zillion-baas de klacht achter de hand tot hij het oordeel kent van de Kamer voor Inbeschuldigingstelling (KI). Die beslist vandaag of Verstraeten nog langer in de cel moet blijven.

De kans op vrijlating van Verstraeten is reëel, want ook het laatste onderzoek waarin hij nog in voorarrest zit, dat van de fiscale fraude, is zo goed als afgerond. Er blijven voor de Kamer voor Inbeschuldigingstelling (KI) weinig redenen over om Verstraeten nog langer in de cel te laten.

Veertien dagen geleden stond Frank Verstraeten al met één been buiten de gevangenis. De raadkamer wilde hem toen al vrijlaten, maar het Antwerpse parket tekende bezwaar aan. Vandaag beslist de KI een tweede keer over de vraag tot vrijlating.

Het parket deelde gisteren wel mee dat Frank Verstraeten (33) en verzekeringsmakelaar Patrick C. (41) officieel worden verdacht van ,,actieve corruptie.'' Toen de Zillion vorig jaar wegens ontbrekende vergunningen met sluiting werd bedreigd, zou Verstraeten 50.000 euro aan Patrick C. hebben betaald. Hij zou met dat smeergeld Antwerpse politici omkopen, zodat de Zillion kon openblijven.

Volgens het parket kan deze betichting later nog afgezwakt worden, want tot op heden hebben speurders niet kunnen aantonen dat Patrick C. ook effectief smeergeld aan een politicus of een stadsambtenaar heeft betaald. Misschien was Patrick C. enkel uit op het geld van Verstraeten, zodat het in feite om een zuivere oplichting gaat.