Freddy Van Gaever
©belga
WOMMELGEM -- Ondernemer Freddy Van Gaever gaat ervoor. In maart wil de oprichter van DAT en van VLM Airlines met zijn derde luchtvaartproject voor het eerst naar de Verenigde Staten vliegen. VG Airlines moet ,,enkel'' nog een vlieglicentie krijgen en een akkoord sluiten met Biac. Geld, vliegtuigen, ticketing en personeel zijn geregeld.

Van Gaever verzamelde de pers bij hem thuis, in Wommelgem niet ver van de luchthaven van Deurne, hartelijk en zonder plichtplegingen, maar wel professioneel en goed voorbereid.

Net zoals de ,,catering'' tijdens de pioniersjaren op de eerste VLM-vluchten bestond uit sandwiches die vrouwlief op basis van het aantal boekingen 's morgens smeerde, lijken zijn plannen soms geïmproviseerd en te eenvoudig om waar te zijn. Maar de broodjes ham en kaas vonden wel gretig aftrek en kostten amper iets.

VG Airlines, want zo heet de nieuwe Belgische luchtvaartmaatschappij van de nv Van Gaever & co, heeft ondertussen 24 werknemers, onder wie enkele zeer ervaren professionals zoals Raymond Nicolay, ex-chef-piloot bij Sabena.

Van Gaever noemt VG Airlines de nieuwe flag carrier (vlaggenmaatschappij) van België en kon het niet laten de Belgische driekleur te voeren in het logo, op staart en vleugel. Nu zullen ze in Brussel wel rekening moeten houden met de Antwerpse zakenman.

Volgende week beslist Van Gaever waar hij zijn drie Airbussen (A330-200, 249 zitjes) huurt, en tekent hij een eerste contract. Er zijn verschillende mogelijkheden bij maatschappijen die wat graag hun toestel doorgeven, onder meer Sabena en Kuoni.

Op 11 januari zal zijn telefooncentrale operationeel zijn. De Vereniging van Vlaamse Reisbureaus (VVR) staat klaar om Van Gaever te steunen bij de boekingen.

Op 1 februari wil VG Airlines operationeel zijn. Die maand zullen enkele ,,oefenbestemmingen'' aangevlogen worden, bijvoorbeeld voor evenementen. Op 1 maart start het eerste vliegtuig met een eerste vlucht naar de Verenigde Staten. De Amerikaanse bestemmingen hangen af van de plannen van DAT. ,,Indien DAT beslist naar de VS te vliegen, is het te dom de concurrentie aan te gaan. Dan vliegen wij naar andere steden.''

Geld is geen probleem. De vele privé-investeerders die geld aanboden, heeft Van Gaever niet eens nodig. ,,Drie banken staan te trappelen om mij geld te geven'', zegt hij.

Een businessplan heeft Van Gaever niet. ,,Volledig overbodig'', vindt de non-conformist. ,,Hoe kan ik nu weten hoeveel brandstof zal kosten in april?'' Wil het bestuur der luchtvaart een plan zien, dan geeft hij dat van City Bird wel. Dat kreeg hij toevallig in handen door een fan die bij de openbare verkoop van de City Bird-inboedel een goedgekeurd exemplaar op de kop kon tikken. ,,Het plan ging uit van erg exacte omzet- en winstcijfers voor dit jaar'', meldt Van Gaever droog.

Catering, entertainment aan boord -- met Martin De Jonghe -- satelliettelevisie en internettoegang, zelfs aan een frequent flyer- programma heeft de zakenman gedacht. ,,Het eerste vliegtuig doop ik Emily, naar mijn kleindochter. Het tweede wordt Michael, naar mijn tweede kleinkind dat mijn dochter verwacht voor volgende week. Elke passagier krijgt bij een vlucht een foto, van Emily in business, van Michael in economy. Wie vijf fotootjes voorlegt, vliegt eenmaal gratis.''

Volgende week wil Van Gaever praten over een code share-akkoord (commerciële samenwerking om zetels te delen op een vlucht) met VLM voor Londen en met Virgin Express voor hun tien Europese bestemmingen.

In het proces van oprichting van een luchtvaartmaatschappij slaat Van Gaever -- die zegt veel tegenkanting te krijgen vanuit officiële hoek -- wel hard om zich heen; naar luchthavenuitbater Biac, naar het bestuur der luchtvaart, naar de Commissie voor het Bank- en Financiewezen. Zij zijn immers diegenen die zijn plannen voorlopig dwarsbomen. ,,Ik doe mijn eigen check-in wel in een hoekje van de luchthaven als ze mij een deeltje van de leegstaande Sabena-kantoren laten huren'', zegt Van Gaever.

,,Mijn vlieglicentie (AOC) wil ik voor 15 januari, alle wettelijke vereisten van mijn kant zullen volgende week rond zijn. Indien dat niet kan, organiseer ik een mars in Brussel. De enkele tientallen piloten en de ruim honderd cabinepersoneelsleden die ik aanwerf, zullen zeker meedoen.''