BRUSSEL -- NMBS-topman Etienne Schouppe stelde gisteren de nieuwe dubbeldekstreinen voor. Hij voorspelt dat tegen 2012 dertig procent van de treinen twee dekken zal tellen. ,,Het is de enige manier om de capaciteit op korte termijn te verhogen.''

,,Sinds de invoering van het IC/IR-plan in 1998 is het binnenlands reizigersverkeer met 15 procent gestegen. De eerste negen maanden van 2001 gingen we met 6,2 procent vooruit.'' Minister van Mobiliteit Isabelle Durant en de NMBS hebben bovendien de ambitie om tegen 2010 vijftig procent meer reizigers te vervoeren.

Het blijft wel nog wachten tot mei volgend jaar vooraleer de eerste nieuwe dubbeldekstrein uitrijdt. ,,We zullen de eerste stellen inzetten op de lijn Oostende-Gent, de as waar het gebrek aan capaciteit het grootst is'', zegt Antoine Martens, directeur personenvervoer bij de NMBS. ,,We hopen in juni al over vier treinstellen met zes dubbeldeksrijtuigen te beschikken. Die treinen zullen dan ook ingezet worden in het drukke zomerverkeer naar de Kust.''

In totaal zijn 210 dubbeldeksrijtuigen besteld, goed voor een investering van 210,7 miljoen euro (8,5 miljard frank). De nieuwe rijtuigen werden in Brugge gebouwd door Bombardier Transportation en Alstom Transport.

Een treinstel met twaalf rijtuigen biedt plaats aan 1.572 passagiers. Ter vergelijking: een stel met twaalf I11-rijtuigen, de jongste generatie rijtuigen, biedt maar plaats voor 920 mensen.

Ze zijn ook veel ruimer en bieden veel meer comfort dan de bestaande 130 dubbeldekstreinen. ,,Het is duidelijk dat die niet voldoen'', zegt Martens. ,,Onze klanten mijden ze, zelfs tijdens de piekuren.''

Ook in de toekomst blijft de NMBS sterk investeren in nieuwe treinstellen. Van het investeringsbedrag van 17 miljard euro (688 miljard frank) voor de periode 2000-2012 gaat 3,48 miljard euro (140,36 miljard frank) naar de aankoop van nieuw treinmaterieel en 361,4 miljoen euro (14,6 miljard frank) naar de renovatie van bestaande rijtuigen.

Bijzondere aandacht zal daarbij gaan naar dubbeldeksrijtuigen omdat dat de enige manier is om op korte termijn de capaciteit uit te breiden. Infrastructuurwerken, zoals het aanleggen van bijkomende sporen, vragen veel meer tijd.

Durant was opgetogen met de nieuwe rijtuigen, maar liet duidelijk verstaan dat voor het gewestelijk expresnet (GEN), het netwerk van openbaar vervoer in een straal van dertig kilometer rond Brussel, een heel ander type rijtuigen nodig zal zijn. ,,Die rijtuigen moeten in de mogelijkheid voorzien om zeer snel in en uit te stappen.''

Het investeringsplan voor dat net voorziet in 260,3 miljoen euro (10,5 miljard frank) aan treinstellen. Een werkgroep met mensen van het kabinet-Durant en het Spoor zoekt nu de beste oplossing. Schouppe wenst dat het nieuwe materieel zo goed mogelijk aansluit bij het bestaande om het onderhoud te vergemakkelijken.