Duitse bedrijven staan op de eerste rij van een golf van Europese nieuwkomers op de Amerikaanse filmmarkt, schrijft James Harding .

De Amerikaanse filmsterren en studiobazen hebben deze week hun jaarlijkse bedevaart naar Europa gemaakt om over de rode lopers van Cannes te kuieren en het Internationaal filmfestival wat glamour van Hollywood mee te geven.

Maar ver weg van de horden persfotografen en de hype is de werking van de Amerikaanse filmindustrie de jongste maanden geleidelijk aan veranderd. Europese mediaconcerns, vooral Duitse filmbedrijven, hebben zich verdrongen om een plaats in Hollywood te bemachtigen.

Rijkelijk voorzien van fondsen van de Neuer Markt, de Duitse beurs voor groeibedrijven, hebben de Europese mediagroepen veel geld gespendeerd aan verschillende deals. Ze hebben onafhankelijke productiehuizen opgericht en partnerships gecreëerd met enkele van de grote filmnamen van de westkust.

Splendid Media, een filmdistributeur uit Keulen, was er als een van de eerste bij. Met geld van de Neuer Markt kon zijn productietak Initial Entertainment een reeks deals afsluiten. Het bedrijf kondigde onlangs plannen aan voor een coproductie met Milkwood Films. Dat is het productiebedrijf van de Britse actrice Catherine Zeta Jones.

In ruil voor de internationale distributierechten heeft Initial Entertainment het grootste deel van de 100 miljoen dollar ter beschikking gesteld aan de makers van Gangs of New York, een Miramax-film met Leonardo DiCaprio. Het bedrijf is ook de executive producer van Traffic, een film van 65 miljoen dollar met Michael Douglas.

Advanced Medien, nog een bedrijf dat genoteerd staat op de Neuer Markt, is in Los Angeles een productiehuis aan het opzetten met Wolfgang Petersen, de regisseur die met Das Boot zijn carrière lanceerde. Sindsdien heeft hij in de VS volle zalen getrokken met films als In the Line of Fire en Air Force One. Eind volgende maand komt zijn film The Perfect Storm uit.

Het bedrijf Senator Film heeft een overeenkomst met Joe Roth, de voormalige baas van de Disney studio. Intermedia, Kinowelt en Helkon Media proberen eveneens een aanwezigheid op te bouwen in Hollywood. EM.TV, de groep uit München die wordt geleid door Thomas Haffa, heeft dit jaar de grootste financiële uitgave gedaan om zich een plaats te kopen op de Amerikaanse markt van inhoudsleveranciers. Voor 680 miljoen dollar nam het de Jim Henson Company over, de maker van The Muppets.

De golf van rijke filmmakers uit Europa die in Hollywood aanspoelt, betekent dat het verkeer over de Atlantische oceaan de andere richting uitgaat. ,,Misschien zijn ze wel op weg om een Eurowood te creëren'', zegt Colin Tennant. Hij staat aan het hoofd van het Europese mediateam bij Warburg Dillon Read. ,,Maar dat zal alleen lukken als ze de zaken goed aanpakken.''

Acteurs en regisseurs verlieten lange tijd Europa, aangetrokken door de kansen, het geld en de palmbomen in Los Angeles. Maar waarom kopen die bedrijven, veelal Duitse bedrijven met Britse topmannen, zich een plaats in de Amerikaanse filmindustrie?

Ten eerste willen bedrijven die gewoonlijk de films van de Amerikaanse studio's in Europa verdelen en op de markt brengen, nu hun eigen inhoud bezitten voor het Internet en de digitale media. ,,We geloven allemaal dat inhoud heel belangrijk zal zijn voor digitale en internetplatformen. Dus willen we het copyright bezitten'', zegt Andreas Klein, algemeen directeur van Splendid.

Ten tweede heeft de Neuer Markt aan een aantal bedrijven de financiële kracht gegeven om uit de overbezette Duitse mediamarkt te breken. ,,De Neuer Markt heeft een gesofistikeerde investeringsbasis gecreëerd voor de media'' zegt Nigel Sinclair, die aan het hoofd staat van het filiaal van Intermedia in Los Angeles.

Intermedia zelf zou later deze maand het gezelschap opzoeken van de meer dan tien andere film- en mediabedrijven die al op die beurs genoteerd staan. ,,Er is momenteel te veel geld in Duitsland dat op zoek is naar te weinig bedrijven.''

Ten derde hebben de Europeanen beslist dat Hollywood de beste manier is om op de pan-Europese markt te komen. Van de ongeveer 2.000 films die er jaarlijks worden gemaakt, worden er ongeveer 300 internationaal verkocht. De meeste daarvan worden in de VS gemaakt, enkele in Groot-Brittannië. ,,Een Amerikaans product is het gemakkelijkst te verkopen over de hele wereld'', zegt Annelie Hoppe, media-analiste voor WestLB Panmure in Düsseldorf.

Maar overzeese investeerders werden eerder al naar Los Angeles getrokken en verbrandden hun vingers. Op het eind van de jaren '80 en in het begin van de jaren '90 betaalden de Japanse bedrijven Sony en Matsushita enorme sommen voor studio's die ze met moeite konden controleren. Matsushita betaalde in 1990 6,1 miljard dollar voor Universal Studios en hield die maar vier jaar in handen. Sony bezit nog altijd Columbia Tristar, dat het in 1989 kocht voor 3,4 miljard dollar.

Steve Bannon van Bannon, Vorse & Co, een investeringsgroep uit Beverly Hills, zegt dat de stroom Duitse investeringen niet noodzakelijk op dezelfde problemen moet stoten als de Japanse. De Duitse bedrijven hebben partnerships afgesloten die de productierisico's beperken maar hen ruime internationale rechten bieden, zegt hij.

Toch zouden de Duitse bedrijfsleiders die aan de Côte d'Azur zitten te kletsen met het Amerikaanse talent, er goed aan doen om na te denken over de risico's.

Christophe Montague, algemeen directeur van Advanced Medien: ,,Het is makkelijk om in Hollywood overeenkomsten af te sluiten. Maar verstandige deals afsluiten en mensen vinden die je kunt vertrouwen, dat is het probleem.''

© The Financial Times

Je wil onze betalende artikels lezen maar nog geen abonnement nemen? Meld je aan en proef gratis van  plus-artikels.

Lees gratis ›

Geen betaalgegevens nodig