BRUSSEL -- New Distribution Systems (NDS), uitbater van de volautomatische winkel Shop24, heeft gisteren een gerechtelijk akkoord bepleit voor de Brusselse rechtbank. Het bedrijf van Jo Robrechts zit financieel aan de grond. Volgens NDS mislukte een nieuwe kapitaalverhoging nadat de Amerikaanse hamburgerketen McDonald's zijn contract annuleerde.

Bijna op messianistische wijze verdedigde Jo Robrechts de afgelopen tien jaar zijn Shop 24, maar sinds gisteren staat zelfs Robrechts voor een moeilijk neembare hindernis nu een gerechtelijk akkoord de laatste uitweg blijkt te zijn.

Opgericht in 1994, maakte Shop24 op twee vlakken naam. Het beloofde een revolutie in de detailhandel door de verspreiding van volautomatische winkels die rond de klok een beperkt kruideniersassortiment zouden aanbieden, en Robrechts wist er telkens weer investeerders voor te vinden.

Het staatsblad vermeldt een twaalftal kapitaalverhogingen sinds de start in 1994, wat van NDS een opmerkelijk succes in het aantrekken van durfkapitaal maakt. De investeerders waren daarbij niet beperkt tot de drie klassieke F's (friends, fools & family) maar ook grote namen als het Britse 3i, Dexia, ,,business angel'' Leo Billion en Innogenetics-voorzitter Rudy Mariën stapten erin.

Ondanks vele tegenslagen, die telkens weer tot gevolg hadden dat de gecreëerde verwachtingen niet ingelost werden, bleven Robrechts en Shop24 overeind. Dat was vooral te danken aan de overtuigingskracht en het geloof in de eigen baby van Robrechts.

Geld heeft NDS, de vennootschap achter Shop24, nooit verdiend, ondanks enkele belangrijke commerciële successen. Door aanhoudende verliezen keek NDS eind vorig jaar aan tegen een negatief eigen vermogen van 14 miljoen euro. Sinds de start boekte het bedrijf naar schatting 25 miljoen euro verliezen. De omzet kwam afgelopen jaar uit op bijna 4 miljoen euro.

Het bedrijf probeerde onlangs nog ,,in moeilijke omstandigheden'' vier miljoen euro los te weken van een niet bij naam genoemde Zwitserse financier, maar die haakte af toen bleek dat het contract met McDonald's, de op papier belangrijkste klant, niet doorgaat.

De uitrol van het McDonald's-contract had op 5 oktober moeten starten. De hamburgergroep liet in september al weten dat hij afzag van de geplande samenwerking. Daarop haakte de buitenlandse financier af, zegt Jo Robrechts.

Compleet geldgebrek maakte dat NDS niet eens het opgebouwde orderboek kon uitvoeren. Het bedrijf heeft de afgelopen weken nog geprobeerd een gerechtelijk akkoord af te wenden, maar stond met de rug tegen de muur. Dankzij een late verplaatsing van de zetel van het bedrijf van de Kempen naar Diegem, is het nu de Brusselse handelsrechtbank die een oordeel moet vellen.

NDS vraagt een voorlopig gerechtelijk akkoord van twee maanden. Dit geeft aan dat Robrechts niet langer mikt op het saneren van de rechtspersoon, maar op de overheveling van de activiteit in een nieuwe schelp. Dergelijke doorstart kan niet zonder nieuwe kapitaalinjectie. Het bedrijf voert daarover gesprekken, maar Robrechts wou daar gisteren niets over kwijt.

Als de rechtbank de doorstart op basis van een sterfhuisconstructie afwijst, betekent dit niet automatische het faillissement. Daarvoor moet sprake zijn van staking van betaling en wankel krediet. Shop24 heeft een geïnstalleerd winkelpark van bijna 170 automaten, een orderboekje voor 60 machines en een twintigtal medewerkers.