De topman van UPC is van plan om verder te gaan met de snelle expansie van zijn media-imperium, schrijft James Harding.

Het Hôtel du Cap aan de Côte d'Azur, dat ouderwetse luxe en traditionele Franse service uitstraalt, lijkt geen gepaste plaats om Mark Schneider te ontmoeten. De topman van United Pan-European Communications, het snelstgroeiende kabelbedrijf van het Europese vasteland, draagt een mooi kostuum, spreekt op gedempte toon met een licht accent van het Midwesten van de VS en lijkt zich met een kop zwarte koffie goed thuis te voelen in dit hotel aan de Rivièra.

Maar niets typeert de oude chique van het Hôtel du Cap beter dan het feit dat het hotel geen kredietkaarten aanvaardt. Schneider is een van de opkomende magnaten van de nieuwe media en hij heeft een pan-Europees bedrijf uitgebouwd met meer gesofistikeerde betalingsmiddelen dan cash.

Mark Schneider behoort tot de Schneiderfamilie uit Denver die UnitedGlobalCom controleert. Dat bedrijf heeft over de hele wereld belangen in kabeltelevisie en mediabedrijven. Mark Schneider behoort tot een kleine groep Amerikaanse ondernemers die een mengeling van opportunisme, complexe financiële structuren en media-expertise naar de Europese markt hebben gebracht. Zo leverden ze hun bijdrage aan het pionierswerk van de breedbandsector op het Europese vasteland.

UPC werd in 1995 opgericht en heeft de jongste tijd 3 miljard dollar uitgegeven voor de aankoop van kabelnetwerken, televisiemaatschappijen, telefoondiensten en internetproviders met snelle verbindingen. Daardoor heeft het nu een klantenbasis van meer dan 6,9 miljoen abonnees in 12 Europese landen.

De groep is momenteel bezig met de overname van een Europese tv-zender voor een bedrag van 2,8 miljard dollar. En er zullen zeker nog deals volgen.

,,We beseffen dat dit een sector is waar schaalvergroting mogelijk is. Als we nu stoppen met uit te breiden, hebben we een heel goed bedrijf. Maar het wordt nog beter als we doorgaan'', zegt Schneider in het zuiden van Frankrijk waar hij de Mip tv-beurs bijwoont. ,,Je berokkent jezelf schade als je nu geen activa overneemt.''

UPC staat misschien op het punt om de moeilijke onderhandelingen af te ronden voor de aankoop van een van de negen schijven van Deutsche Telekom die momenteel te koop staat. Het is gesprekken aan het voeren voor de overname van Telenet in België. Het voert wisselvallige gesprekken met de Franse betaalzender Canal Plus over een mogelijke samenwerking. Die zou kunnen variëren van een fusie tussen de digitale televisiebedrijven in Polen tot een gezamenlijke promotie in heel Europa.

Het bedrijf werkt met Sony en Disney aan een filmzender en een betaalzender om te concurreren met de grote betaalzenders Kirch in Duitsland en Canal in Frankrijk. Er zijn occasionele contacten geweest met de grote Britse kabeloperator NTL. En er is sprake van samenwerkingen met telecombedrijven en gsm-operatoren. ,,Momenteel spreken we met iedereen'', zegt hij. ,,We zoeken in heel Europa, van noord naar zuid en van oost naar west.''

Schneider kijkt steeds naar de volgende deal en dat heeft UPC een Europese reikwijdte gegeven. Wel ten koste van de financiën van het bedrijf. Na de uitgaven van een reeks grote obligaties had het bedrijf eind vorig jaar een langetermijnschuld van 3,9 miljard euro. De totale passiva bedroegen 4,7 miljard euro tegenover totale activa van 6,8 miljard euro.

De prijs van de leningen om overnames te betalen samen met de opstartkosten en herstructureringskosten bij sommige deals, heeft de financiële situatie van het bedrijf aangetast. Vorig jaar noteerde het bedrijf een verlies van 119,8 miljoen euro. Het verwacht nog verliezen want het is van plan om in 2000 verder te groeien.

De aandelenkoers van UPC is sterk gedaald toen de markt het vertrouwen verloor in media-aandelen. Beleggers hebben geen geduld meer met verlieslatende groeiverhalen en analisten beginnen zich zorgen te maken over de mate waarin de expansiedrift van UPC zijn financiële kracht uitholt.

UPC staat sinds vorig jaar genoteerd op de beurs van Amsterdam en op Nasdaq. Zijn aandelenkoers is in de VS gedaald naar 37,50 dollar. Enkele maanden geleden stond die op zijn hoogtepunt nog aan 79,40 dollar.

Dat heeft druk gezet op de meest recente deal van UPC: de overname voor 2,8 miljard dollar van SBS Broadcasting, dat tv-zenders heeft van Nederland tot Hongarije. SBS wordt geleid door Harry Evans Sloan, nog een Amerikaanse zakenman die carrière heeft gemaakt in de Europese mediamarkt. SBS stemde er onlangs mee in om de voorwaarden van de overeenkomst te wijzigen zodat de overname niet zou afspringen.

Voor Schneider is het nu de uitdaging om verdere overnames te financieren zonder de steun van de beleggers te verliezen. De belangrijkste aandeelhouders van UPC zijn UnitedGlobalCom, dat in Denver is gevestigd en wordt gecontroleerd door de familie Schneider, en Microsoft, dat een belang van 7 procent heeft.

Schneider zegt dat hij er zeker van is dat beleggers zoeken naar ,,echte bedrijven met echte inkomsten'' en wijst daarvoor naar de kanalen die UPC van inkomsten voorzien: Priority Telecom, dat telefoondiensten aanbiedt; Chello, dat een snelle toegang tot het Internet biedt via zijn breedband portaalsite; UPC Media, waaronder SBS Broadcasting, video op aanvraag en UPC TV zullen vallen; en de inkomsten uit het groeiend aantal kabelabonnees.

Om fondsen in te zamelen, volgt UPC een strategie waarbij dochterbedrijven naar de beurs worden gebracht. Dat biedt de bedrijven een nieuwe flexibiliteit en nieuwe middelen. UPC zou zijn plan doorzetten om Chello naar de beurs te brengen en Schneider heeft aangegeven dat hij Priority Telecom tegen het eind van het jaar wil laten noteren. Hij werkt ook aan een plan voor de beursintroductie van UPC Media.

Maar het uitstel van de noteringen van de portaalsite Alta Vista en Yes Television, dat video op aanvraag biedt, en de catastrofale resultaten van het Nederlandse World Online onderstrepen de moeilijkheden waarmee beursintroducties van technologiebedrijven te kampen hebben.

Maar Schneider lijkt onverminderd te willen voortgaan met het lanceren van nieuwe producten en de expansie van diensten. In het derde kwartaal van dit jaar lanceert UPC een digitaal computersysteem waarmee de consumenten video op aanvraag ter beschikking krijgen in combinatie met pc-mogelijkheden op de televisie. UPC is ook vastbesloten om zijn penetratie van de Duitse kabelmarkt te verhogen, hetzij door de aankoop van een meerderheidsaandeel in een kabelnetwerk van Deutsche Telekom hetzij door de aankoop van local loops.

Zelfs in en rond het Hôtel du Cap heeft Schneider ambities. UPC heeft de licentie voor het kabelnetwerk dat een groot deel van de Franse Rivièra aandoet en Schneider hoopt dat, wanneer hij volgend jaar terugkomt, het hotel aangesloten is op de kabel zodat hij de US Masters kan volgen in zijn kamer.

Hij heeft nog veel plannen waarover hij zou willen praten maar hij moet nu snel naar een vergadering met een groep potentiële partners. Met hen zal hij praten over de productie van inhoud voor de vele platformen van UPC. Hij drinkt zijn koffie op, groet mij beleefd en vertrekt naar nieuwe besprekingen. Gezien zijn afkeer voor cash, zal zijn koffie wellicht op zijn rekening worden gezet.

© The Financial Times