ANTWERPEN -- De onderhandelingen over de versmelting van Hessenatie en Noord Natie, de twee grootste overslagbedrijven uit de Antwerpse haven, zijn vergevorderd. Tegen eind juni moet het fusieakkoord rond zijn. In het gefuseerde bedrijf zouden de Belgische Spoorwegen de derde grote aandeelhouder worden. ,,Wij kijken over de schouders mee'', zegt de topman van de NMBS, Etienne Schouppe.

Een versmelting zou bovendien gekoppeld worden aan een beursgang. Etienne Schouppe bevestigt dat bij een fusie een beursintroductie in het vooruitzicht wordt gesteld.

Hessenatie en de combinatie Noord Natie/NMBS controleren vandaag zowat de hele containeroverslag in de Antwerpse haven. Die containeroverslag kende de jongste jaren een explosieve groei. De twee havennaties dienden onlangs al een gezamenlijk bod in voor de exploitatie van een derde containerkaai aan het Deurganckdok, het nog niet aangelegde getijdedok op de linker Scheldeoever nabij Doel.

Maar precies op het moment dat de fusieonderhandelingen in een cruciale fase zitten, hebben zich bij Noord Natie en de scheepvaartgroep CMB -- de moeder van Hessenatie -- buitenlandse overnamekandidaten gemeld.

De gedelegeerd bestuurder van CMB, Marc Saverys, steekt niet weg dat de Port of Singapore Authority alvast bereid is om ,,heel veel geld'' neer te tellen voor een overname van Hessenatie, het grootste havenbedrijf van Antwerpen. Twee maand geleden wees de top van CMB al een overnamebod op Hessenatie door een ander Aziatisch havenconcern -- Hutchinson Whampoa uit Hongkong -- van de hand.

Marc Saverys geeft vandaag voorrang aan een Antwerpse fusie. ,,Het is een historische kans. We hebben nooit zo dicht bij een fusie gestaan'', verklaarde hij na afloop van de algemene vergadering bij CMB. Hij vindt wel dat tegen eind juli de deal rond moet zijn.

Gebeurt dat niet, dan sluit hij een uitverkoop van de twee grote Antwerpse havenbedrijven niet uit. ,,Binnen zes maanden is het te laat'', liet hij zich gisteren ontvallen. Het scenario van een mogelijke uitverkoop van de Antwerpse haven enkele maanden voor de gemeenteraadsverkiezingen, heeft veel weg van een politieke tijdbom.

Schouppe beklemtoonde gisteren eveneens dat de fusie in de eerstvolgende weken beklonken moet worden. De Belgische Spoorwegen zitten niet mee rond de onderhandelingstafel. Maar de NMBS is wel de financiële en operationele partner van Noord Natie bij de uitbating van de Noordzeecontainerkaai, een van de twee los- en laadplaatsen voor containers onmiddellijk aan de Schelde. De andere containerkaai wordt geëxploiteerd door Hessenatie. Hessenatie heeft bovendien al twee uitbatingsconcessies voor bijkomende containerkaaien op de Linkeroever op zak.

Noord Natie heeft de sleutel in handen tot het fusieakkoord, is te horen bij de verschillende betrokken partijen.

De grootste aandeelhoudersblokken binnen Noord Natie zijn gewonnen voor een fusie, luidt het. Maar vanuit het sterk familiaal getinte aandeelhouderschap -- met circa honderd stille vennoten -- weerklinkt de roep opdat de vennoten-bedrijfsleiders van Noord Natie onder leiding van Philip Van Gestel eindelijk duidelijkheid verschaffen over alle overname- en fusievoorstellen die de jongste maanden op de tafel hebben gelegen.

Want niet alleen CMB heeft buitenlandse overnamekandidaten over de vloer gekregen. Begin dit jaar was er al een overnamebod op Noord Natie van de Australische havengroep P&O Ports. Dat bod werd nooit officieel van tafel geveegd. En de haven van Singapore ging de voorbije weken ook bij Noord Natie langs.