Elke aandelenbeurs heeft vandaag de dag wel haar vertegenwoordiger van de new economy. In Groot-Brittannië zou die eer naar de softwaregroep Sage kunnen gaan. Een sterke focus op e-commerce en een agressief overnamebeleid duwden de beurskoers van het aandeel vorig jaar bijna vijfmaal hoger, wat het bedrijf meteen een plaatsje opleverde in de Britse vedettenindex FTSE-100. Sage werd dankzij die sterke prestatie zelfs het beste Britse aandeel van de hele jaren negentig.

De groep haalde gisteren het nieuws met alweer een overname, die van het Amerikaanse Best Software. De Britten betalen 445 miljoen dollar (ruim 17 miljard frank) voor de op Nasdaq genoteerde leverancier van software voor personeels- en loonadministratie. De overname gebeurt met eigen aandelen, maar dankzij de hoge beurskoers blijft de verwatering beperkt tot 3,6 % van het kapitaal.

Eerder nam Sage in de VS al State of the Art over, een bedrijf dat allerlei beheerssoftware voor bedrijven maakt. In continentaal Europa verwierf de groep een stevige positie in Frankrijk en Duitsland.

De VS leverde al een derde van de omzet en wordt door de jongste overname veruit de belangrijkste markt, voor Groot-Brittannië. Logisch dus dat Sage voortaan vooral uitbreiding gaat zoeken in continentaal Europa. Momenteel is de groep alleen aanwezig in Frankrijk (28 % van de omzet) en Duitsland (8 %).

Directeur Paul Stobart liet gisteren weten dat voor nieuwe overnames enerzijds zal worden gekeken naar ons land en Nederland, en anderzijds naar Spanje en Italië.

Sage is een klassiek voorbeeld van hoe de beurswaardering van softwarehuizen dankzij de komst van het Internet naar nieuwe hoogten werd gestuwd. Het bedrijf gaat officieel door het leven als een ontwikkelaar en verdeler van merksoftware voor kleine en middelgrote bedrijven.

Dat blijft ook vandaag de belangrijkste doelgroep, maar Sage profileert zich wel meer en meer als aanbieder van complete e-commerce- oplossingen. Op de website www.sage.com krijg je een mooi overzicht van de kant- en klare webwinkels die Sage verkoopt.

Al dat moois leverde in het voorbije boekjaar (tot eind september 1999) een stijging op van omzet en bedrijfswinst met respectievelijk 60 en 57 % (46 % als je de overnames niet meerekent). De winst per aandeel bedroeg 4,22 pence, wat een behoorlijk gespierde koers-winstverhouding oplevert van 163.

Sage is één van die aandelen waar al voor vele jaren steile groei in de koersen verrekend zit. Toch blijven veel analisten het aandeel aanraden. Ze rekenen erop dat de huidige groeivoet via nieuwe overnames -- zoals die van Best Software -- minstens op peil zal worden gehouden.