,,Na zes jaar keihard werken was ik toe aan iets anders. Vandaar deze wereldreis'', zegt Philip Van Oekel, stichter van Microman.
© Marc Cels

Een bedrijfsleider die zes jaar geleden 1,2 miljoen frank van zijn broer leende, daarmee een computerzaak uitbouwde met een omzet van 460 miljoen frank en die door zijn personeel af en toe na een nachtje doorwerken 's morgens snurkend voor zijn pc wordt ontdekt, wil wel eens wat anders. Dat vond ook Philip Van Oekel, general manager van Microman. Hij kocht een mobilhome en stouwde die propvol communicatiemiddelen. Maandag vertrekt hij op wereldreis, een jaar lang. Hij wil weten hoe de nieuwste technologieën zich gedragen op de Himalaya of in de Tanamiwoestijn in Australië.

Philip Van Oekel lijkt niet de man te zijn om ergens lang stil te blijven zitten. Deze 42-jarige Antwerpenaar trok na zijn afkeuring voor de legerdienst naar Afrika om er enkele auto's te verkopen en keerde er later dan verwacht en berooid van terug. Hij stapte in de zaak van zijn vader (uitrustingen voor garages) en deed er ongeveer alles wat daar maar mogelijk was, van trucker over boekhouder tot verkoper.

Zeven jaar geleden werd het ouderlijk bedrijf verkocht. ,,Ik kende op dat ogenblik niets over computers. Tot ik het oude toestel van mijn vader zelf ben gaan upgraden. Veel gelezen, veel geleerd en een tijd later samen met mijn vrouw en twee medewerkers de computerwinkel Microman (eerst onder de naam Microcity) geopend. In het weekend knutselde ik de computers in elkaar die wij tijdens de week hadden verkocht.''

Ondertussen gaat het er iets professioneler aan toe en groeide Microman uit tot een keten van vijf computerwinkels met 35 medewerkers en een omzet van bijna een half miljard frank.

,,Na zes jaar keihard werken was ik toe aan iets anders. Vandaar deze wereldreis.'' En reizen doe je om te leren, Philip Van Oekel zeker. ,,Ik wil op zoek gaan naar de meest recente technologische ontwikkelingen. Vroeger trok ik daarvoor naar beurzen. Nu wil ik zien hoe ze in de praktijk gebruikt worden.''

,,Daarom bezoek ik niet Silicon Valley in Californië. Daar worden de nieuwste dingen wel ontdekt, maar daarna duurt het nog enkele jaren voor ze de consument bereikt hebben. Ik zal meer tijd doorbrengen in Azië omdat daar de allerlaatste nieuwigheden doorgaans het eerst op de markt komen.''

,,Ik heb mijn reis bovendien zo gepland dat ik het hele jaar door in zomertijd zal doorbrengen. Ik ben die regen van hier spuugzat. Het blijft natuurlijk een vrij avontuurlijke onderneming. Maar het was nu of nooit.''

Philip Van Oekel landt volgende week in Auckland (Nieuw-Zeeland). Vandaar trekt hij onder meer naar Papoea, Nieuw-Guinea, Australië, Indonesië, Japan, Zuid- en Noord-Korea, Vietnam, Indië, Nepal en zo terug naar België. Dan is het half januari 2001.

Maar Philip Van Oekel zal ook proberen om het idee van de mobiele en flexibele bedrijfsleider tot in het extreme door te voeren. In Antwerpen blijft een managementteam verantwoordelijk voor de dagelijkse gang van zaken, maar Van Oekel zegt desgevraagd wel dat hij bij belangrijke beslissingen van op grote afstand de knopen zal doorhakken.

Hij is dan ook steeds bereikbaar en bij wijze van spreken steeds on line met zijn bedrijf. Zijn mobilhome is zo uitgerust dat het in principe niet langer uitmaakt of hij achter zijn bureau in Aartselaar zit, of ergens in het zand van de Australische Tanamiwoestijn.

In zijn mobilhome staat niet alleen een wasmachine en droogkast, maar ook een satelliettelefoon, een ultramoderne pc met LCD-panel en de nieuwste software. De pc heeft een snoerloos toetsenbord en muis, een moderne printer, scanner, apparatuur om een videoconferentie te organiseren, een dvd-camera, enzovoort.

Hij zal er zo de verkoopcijfers gemaild krijgen en verslagen van directievergaderingen en kan betalingen doen via het Internet. Nu nog zien of zijn hoofd er zal naar staan als Van Oekel met zijn mobilhome in de buurt van de Indische Taj Mahal staat.