De Italiaanse regering opteert voor de toekenning van gsm-licenties van de volgende generatie voor een procedure bestaande uit twee fases. Ze combineert een voorronde in de vorm van een schoonheidswedstrijd met een veiling, schrijft Paul Betts.

Het hybride licentiesysteem dat afgelopen dinsdag door een ministeriële commissie -- onder leiding van premier Giuliano Amato -- werd goedgekeurd, staat in contrast met het systeem in andere Europese landen.

Groot-Brittannië opteerde onlangs voor een onmiddellijke veiling, die een recordbedrag van 22,5 miljard pond opleverde. Duitsland organiseert ook een veiling waarvan wordt verwacht dat die tot 50 miljard euro zal opbrengen.

Spanje, Finland en andere landen kiezen voor schoonheidswedstrijden waarin de biedingen worden geëvalueerd op strategie en economische solventie en niet alleen op de prijs.

Italië verwacht meer dan 12,5 miljard euro te krijgen van de vijf licenties die dit jaar worden toegekend.

Salavatore Cardinale, de minister van Communicatie, zei dat het ingewikkelde mechanisme rekening zou houden met de toekomstige, strategische en industriële plannen van de bieders, maar ook zou bestaan uit een concurrerende veiling om de hoogste financiële opbrengst te verzekeren.

In de eerste fase zullen de bieders op hetzelfde ogenblik hun strategieën en investeringsplannen op lange termijn moeten schetsen, en ermee moeten instemmen om ten minste 2,5 miljard euro (100 miljard frank) voor een licentie te betalen.

Giuliano Amato vertelde het Italiaanse parlement vorige maand, tijdens het debat met zijn nieuwe centrum-linkse regering, dat hij de licentieverkoop minstens 10 keer meer wil laten opbrengen dan de vorige regering had gepland.

Hij haalde de spectaculaire resultaten van de Britse veiling aan om de hogere prijs te rechtvaardigen en hij zei dat de regering de opbrengsten zou gebruiken om de schuld te verminderen en arbeidsplaatsen te creëren.

De Europese ministers van Financiën verklaarden deze week dat Italië de volledige opbrengsten zou moeten gebruiken om de schuld af te lossen.

De antitrustautoriteit van Italië eiste een sterk concurrentieel element in de biedingen om een transparante veiling te verzekeren. Maar de regering lijkt erop te zijn gebrand een kans te geven aan kleinere operatoren die uit de boot dreigen te vallen bij een gewone veiling. Ook wordt verwacht dat de regering de betaling voor de licenties over twee tot drie jaar zal spreiden.

Zeven groepen hebben totnogtoe aangekondigd te zullen bieden voor de licenties die normaal gezien tegen december worden toegekend. Allemaal waren ze verbijsterd toen Amato aankondigde dat hij de minimumopbrengst wou verhogen tot 12,5 miljard euro (500 miljard frank).

Ze beweerden dat dit de substantiële investeringen op lange termijn, die nodig zijn om hun gsm-diensten van de volgende generatie te ontwikkelen, op het spel zou kunnen zetten.

Zowel de regering als belangrijke onafhankelijke economische commentatoren argumenteerden dat in de originele voorstellen de prijs veel te laag lag. Ze stelden verder dat het nieuwe doel van de regering slechts een derde bedroeg van de som die in Groot-Brittannië werd verzameld en veel lager lag dan het bedrag dat in Duitsland wordt verwacht.

De regering stelde de Italiaanse kredietinstelling Crediop aan als haar adviseur voor de biedingsprocedure. Die instelling wordt gecontroleerd door de Frans-Belgische Dexia-groep.

© The Financial Times