Vorige week schokte Elisabeth Murdoch de mediawereld door aan te kondigen dat ze haar job als algemeen directeur bij Sky Networks opgaf om haar eigen bedrijf te starten. Heeft ze haar aanspraken op de opvolging bij News Corp opgegeven? Een gesprek over baby's, familie en zaken doen.

Misschien was het feit dat ze stopte met roken wel een eerste aanwijzing. Was Elisabeth Murdoch, die je zelden zag zonder een Marlboro Light tussen haar elegante vingers, gestopt met roken? Dat is het eerste teken van zwangerschap. Als het een aflevering van de Britse soap EastEnders was, dan zou je direct doorhebben dat het personage in het geheim zwanger was. En eerlijk gezegd, de handel en wandel van de Murdoch-clan is de favoriete Australische soapserie van de hele wereld.

Ze maakt er zich zelfs vrolijk over dat al die domme journalisten die onlangs bij een diner rond haar zwermden, niet door hadden dat haar matigheid misschien wel een biologische reden had.

,,Denk je dat de mensen echt verrast zijn?'' Het is donderdagmiddag en ze heeft net de eerste berichten verwerkt over haar ontslag bij BSkyB TV. ,,Murdoch verlaat familiebedrijf''; ,,Een poging om uit de slagschaduw van het familie-imperium te treden''. Het verhaal heeft sappige ingrediënten genoeg: jonge (31), aantrekkelijke, rijke, blonde erfgename keert het wereldwijde media-imperium van papa de rug toe om solo te gaan. Nogal laat bevestigen haar vrienden ons de ontbrekende schakel: ze is zwanger van reclameman Matthew Freud, haar partner-met-superconnecties. Ja, ik denk dat de mensen behoorlijk verrast waren.

,,Tja... Maar ik begrijp niet hoe ze dan dachten dat het zou lopen.''

Het punt is waarschijnlijk dat maar een paar mensen verwachtten dat het ooit zou gebeuren. Er waren natuurlijk geruchten dat de grote baas van Sky Networks misschien niet altijd even gelukkig was met haar wat mistige rol. In de branche was het natuurlijk wel algemeen bekend dat haar relatie met de twee vorige toplui, Sam Chisholm en Mark Booth, niet was wat ze had moeten zijn. Zelfs haar vrienden gaven misschien wel toe dat Lis het beter in haar eentje zou proberen.

Maar in alle verhalen die circuleerden over de opvolging van Rupert Murdoch werd over Elisabeth, het oudste kind uit het tweede huwelijk, verteld dat ze er rotsvast van overtuigd was dat zij toch haar plaats zou krijgen in het ,,primus inter pares''-plan van haar vader. Haar broers Lachlan en James stonden dan duidelijk wel iets meer in de gunst -- Lachlan werd op zijn 28ste als ,,primus'' uitgekozen -- maar dat zou ze niet zomaar laten gebeuren. Zo werd ons vorige maand nog verzekerd in een portret in het blad Talk.

Tot vorige woensdag de mededeling kwam dat ze wegging bij Murdoch.

,,De voorbije zes á negen maanden dacht ik dat ik ooit zelf wel iets zou beginnen, mijn eigen kans zou wagen, mijn eigen ding doen en mijn lot in eigen handen nemen. Maar bij Sky is er elke dag wel een nieuwe uitdaging. Het is het boeiendste bedrijf van de wereld en dat zeg ik niet zomaar als peptalk. Dus denk je: och, ik zal het ooit wel eens doen.''

,,Toen Matthew en ik dan wisten dat er nog een baby op komst was (ze hebben elk al twee kinderen), realiseerde ik me dat dit het goeie moment was om mijn leven te veranderen en over mijn eigen tijd te beschikken...'' Onmiddellijk gaat ze zelf wat in de verdediging: ,,Dat wil niet zeggen dat je minder hard gaat werken, het betekent alleen maar dat je je eigen lot een beetje meer in handen hebt. En dit was het goede moment om dat te doen. Ik denk dus dat dit voor mij een katalysator was: 'Oké, ik kan dit aan'. En vanuit het standpunt van Sky was dit het goede moment, denk ik.''

,,Het is een moeilijke beslissing...'' Ze lacht en zwijgt even.

,,...om te beginnen rondkijken als je ergens vier jaar hebt gezeten. Dit is voor een stuk ook als familie voor me.'' Natuurlijk is het dat. Het is het familiebedrijf. ,,Wel, ja.''

De mediaprinses komt plotseling uit de hoek als een praatgast uit een talkshow van Oprah: ,,Maar weet je, ik stap nooit uit het familiebedrijf. Ik doe nu beroepsmatig misschien wel andere dingen, maar ik ben van plan om via die activiteiten zeer nauwe banden te blijven onderhouden met ons bedrijf en met andere mensen.''

Ze ratelt maar door en het lijkt merkwaardig genoeg alsof ze lid is van een maffiabende. ,,Ik zal altijd deel uitmaken van dat bedrijf. Mijn broers en ik zullen altijd, altijd deel uitmaken van dat bedrijf. Daarom voel ik het ook niet aan alsof ik uit het familiebedrijf stap... Dat doe ik gewoon niet.''

,,Ik ben pas 31. Ik beschouw deze stap niet als mijn definitieve vertrek, alsof ik op een of andere manier nooit meer (naar News Corp) zou terugkeren. Het zou belachelijk zijn om dat te beweren. Dat klinkt toch redelijk?''

Het klinkt redelijk als je het bedrijf beschouwt als meer dan een baan voor de broers en zussen Murdoch. Het bedrijf ís de familie. Vandaar misschien de drang om iets van haarzelf te hebben. Het kan heel uitputtend zijn als je daar altijd deel van hebt uitgemaakt, de verwachtingen hebt gedeeld en de strijd hebt gestreden. Misschien was de vrees wel gerechtvaardigd die Anna, de vroegere matriarch, naar men zegt had, dat haar gezin uit mekaar zou worden gescheurd omdat Rupert de opvolgingskwestie niet wilde regelen. Maar van Elisabeth zal men niet kunnen beweren dat ze de gemakkelijke weg heeft gekozen om de confrontatie te vermijden met wie haar lief is.

Het is wel een bocht van 180 graden, weg van het opvolgingsplan zoals het was opgevat en uitgestippeld: drie kinderen van Murdoch, die alledrie hoopten dat ze de hoofdprijs zouden krijgen van hun behoedzame vader. Blijkbaar wil ze dat nu afdoen als een mythe.

,,Grotendeels komt dat door buitenstaanders, door speculaties van buiten het bedrijf over de manier waarop we moeten werken en wat onze visie op de wereld zou moeten zijn. Al bij al vind ik, om het maar eens heel erg op z'n Californisch te zeggen, dat zelfrealisatie het belangrijkste is.'' Diepe zucht. ,,Ik kan alleen maar zeggen dat ze niet per se hoeven te kloppen, die vele etiketjes en verwachtingen die op ons zijn geplakt en al die veronderstellingen over ieder van ons.''

Ze zegt dat haar vader ,,in de wolken'' was toen hij hoorde wat ze van plan was. ,,Ik denk dat hij trots is op wat ik heb bereikt en dat hij mijn talent waardeert. Hij is echt blij voor me. Hij voelt zich erg op zijn gemak met mijn beslissing, het is geen halszaak. Hij is opgewonden over het nieuwe bedrijf en hij is, nu ja, gewoon een vader. Als ik hem had verteld: 'Papa, ik ben hier weg, ik wil elektrotechnicus worden, ik ga terug naar school', dan was hij misschien wel uit zijn krammen geschoten. Maar mijn vader is een geboren ondernemer en dit begrijpt hij.''

Jammer voor het vervolg van de soap, maar we hebben de Murdochs verkeerd ingeschat. Ze lijken meer op de Brady Bunch dan op de familie Ewing. ,,Ik denk niet dat je een ander persoon wordt omdat je voor een andere levensstijl kiest. Ik blijf een zeer ambitieus iemand, ik wil nog steeds het verschil maken met wat ik ook doe en dat zal niet veranderen. Ik blijf in de branche en ik hoop met veel succes. Het komt er gewoon op aan me te concentreren op wat ik graag doe en echt flexibeler met mijn tijd om te springen.''

Moeten de Murdochs dan niet zo nodig de wereld veroveren?

,,Niemand van mijn familie kan ervan worden beschuldigd dat hij door hebzucht wordt gedreven. Daar gaat het niet om. Het gaat over de voldoening die je hebt in wat je doet.''

Wat ook de voldoening en de frustratie is in wat ze nu doet, voor haar is het een grote stap om weg te gaan bij Sky en de kans te laten liggen om daar een andere taak op te nemen. De voor de hand liggende baan waar ze naast pakte, was die van gedelegeerd bestuurder.

,,Ik ben in mijn carrière op een punt gekomen waar ik een zekere graad van autonomie verwacht. Met minder neem ik geen genoegen. Op dit moment gaat het er echt over dat ik mijn eigen baas wil zijn, mijn eigen team wil samenstellen, misschien eerst op kleinere schaal, maar dat zal zeer veel voldoening geven. De reden dat ik vertrek is niet dat er hier geen andere functie meer is. Een hoger kaderlid zijn van een grote nv is een prachtbaan. Maar eigenaar zijn van je eigen zaak is nog een heel andere wereld.''

Is ze ontgoocheld omdat ze nooit gedelegeerd bestuurder van Sky zal worden?

,,Ik wil doen wat ik wil doen, maar nee, nee, dat heeft helemaal niet meegespeeld, nee. Goede vraag.''

Maar ooit was ze toch, toen Sky Digital werd gelanceerd, duidelijk het gezicht en de stem van het bedrijf. Het ging zelfs zover dat ze zich voor vrouwenbladen als een model liet behandelen en aan modereportages meedeed om het digitale project te promoten. ,,Precies. En dat heb ik geweten, dankjewel. Iedereen vroeg: waarom doe je dat? Wel, omdat ik die verdomde schotelantennes moest verkopen...''

De schotelantennes zijn wel verkocht geraakt, maar Murdoch werd toch niet tot grote baas benoemd toen Booth vorig jaar opstapte. Ze haast zich om te benadrukken dat Tony Ball, die haar over het hoofd sprong, haar uitermate sterk heeft gesteund bij haar beslissing. Volgens de geruchtenmolen is er ruzie geweest bij Sky en er werd verteld dat het bijna tot ,,een handgemeen'' is gekomen tussen beiden, net voor ze ontslag nam. In de verste verte niet, blijft ze beweren: ,,Hij is veruit de beste baas geweest voor wie ik ooit heb gewerkt. Hij is een leidersfiguur. Hij is schitterend.'' Een beetje wrang voegt ze eraan toe dat opstappen bij Sky ,,een paar jaar geleden meer zin zou hebben gehad. Soms draait de timing anders uit dan je had gedacht.''

Haar baan is aanzienlijk anders geworden met de drie bazen voor wie ze heeft gewerkt. Eerst gaf Chisholm zijn ,,pas afgestudeerde stagiaire'', zoals hij haar graag noemde, de verantwoordelijkheid over de installatie van de satellieten. Prachtig. ,,Grappig, want ik denk dat hij dat deed om me te laten afzien, maar het was een erg waardevolle ervaring om te leren op welke schaal dit bedrijf werkt, hoe de klanten worden bediend en hoe het allemaal in mekaar zit.''

Toen programmadirecteur David Elstein opstapte, kreeg ze de leiding van de programmering en onder Ball kreeg ze er ook de afdeling marketing bij. ,,Het is heel sterk geëvolueerd. Ik kreeg heel wat gedaan op het vlak van originele programmering en Sky Pictures, met de merknaam en de promotie op televisie, en dat was wat ik moest doen...''

Ze zegt dat ze heeft gedaan wat ze aanvankelijk wou, ook al is het werk nooit af. Ze is trots op Sky One (,,mijn kind''), op het nieuwe kanaal Artsworld van de nieuwe joint venture Guardian MediaGroup/Sky en op haar marketingcampagnes. Maar ze is het meest trots op het feit dat ze tweeënhalf jaar geleden -- ze was toen negenentwintig --, in Edinburgh aan de sector vertelde dat de digitale multi-kanaaltelevisie de redding zou brengen. ,,Ik denk dat het nu van de grond komt, dat mensen het beginnen door te hebben. Ik hoop dat ik daarin een klein rolletje heb gespeeld...''

David Bergg is overgestapt van ITV om Sky One te leiden en Murdoch is met een nieuwe marketingcampagne gestart, waarin de Sky-baas als stripfiguur de lof zingt van multi-kanaaltelevisie.

Sky Pictures, haar filmbedrijf, heeft ook iets opgeleverd: ,,Binnenkort brengen we onze eerste grote film uit en je denkt: Goh, ik zou er nog wel een willen zien''. Maar die dingen zijn er nu tenminste. Ik kan ze nu overdragen aan zeer bekwame mensen. Dus is het wellicht toch nog zo'n slecht moment niet om te vertrekken. We hebben een aantal slepende kwesties opgelost.''

Over haar nieuwe bedrijf wil ze niet veel kwijt. Ze wil wachten tot ze echt iets kan aankondigen. Maar ze neemt de hele zomer vrij om meer tijd aan haar gezin te spenderen en ze wil de resterende tijd van haar zwangerschap gebruiken om deals te sluiten.

Waar zal ze dan over een jaar staan? ,,Ik zal veel succes hebben met de fantastische dingen die ik met mijn nieuwe bedrijf ga doen en met een gezonde nieuwe baby...'' Ze zwijgt, ze beseft dat haar antwoord niet voldoet. ,,Oké, ik zal roken en drinken en erg gelukkig zijn.''

© The Guardian

Vertaling Mediatext