BRUSSEL -- De verkoop van de telecommaatschappij Telenet krijgt een verrassende wending en wordt, als alles volgens plan verloopt, volgende week beslecht. Callahan Associates International, een Amerikaanse investeringsmaatschappij, heeft een indicatief bod tussen 70 en 80 miljard frank uitgebracht op Telenet. Tegelijk hebben UPC en NTL -- de twee resterende kandidaat-overnemers -- besloten een gemeenschappelijk bod te doen. Dat heeft De Standaard vernomen.

Telenet, dat in Vlaanderen het televisiekabelnet ombouwt tot een telefoon- en multimedianet, is sinds vorig jaar op zoek naar een internationale strategische partner.

Als Telenet kiest voor het bod van Callahan loopt het bedrijf een aantal oude bekenden tegen het lijf die vier jaar geleden zelf aan de wieg van Telenet stonden. Callahan is het bedrijf van Richard Callahan, vroeger oprichter van de mobilofoon- en kabelactiviteiten van de Amerikaanse telecomgroep US West. US West was de oorspronkelijke aandeelhouder van Telenet, toen het Vlaamse bedrijf werd opgericht begin 1996. De mensen van Callahan kennen als geen ander de mogelijkheden van het breedbandkabelnet dat Telenet in Vlaanderen uitbouwt, maar ook de politieke gevoeligheden van het bedrijf.

Callahan heeft een bod tussen 70 en 80 miljard frank uitgebracht op Telenet in zijn huidige vorm. Bedoeling is dat nog deze week ook een princiepsovereenkomst op papier wordt gezet over een bijkomend bod op het kabelnet van de gemengde intercommunales zelf.

De intercommunales, de bedrijven die de (televisie)kabel in Vlaanderen in eigendom hebben, zijn met 35 procent de grootste aandeelhouder van Telenet. De intercommunales zijn wel verdeeld over de vraag of ze al dan niet hun kabelinfrastructuur meeverkopen. En dat is cruciaal. Daarvan hangt af of bijvoorbeeld de verdeling van het televisiesignaal in buitenlandse handen komt of niet. Over dat punt wordt volgende week nog geen beslissing verwacht, maar Telenet wil daarop niet wachten voor de keuze van een strategische partner.

Een tweede heet hangijzer is de waardering van de kabelinbreng door de gemengde intercommunales. Daarover raken de aandeelhouders van Telenet het niet eens.

Totnogtoe was alleen de interesse van de Nederlandse kabeloperator UPC en het Britse NTL voor Telenet bekend. Die kabelbedrijven, die op verschillende plaatsen in de wereld in concurrentie gaan met elkaar, hebben nu voor het eerst de handen in elkaar geslagen. UPC en NTL brachten een gemeenschappelijk bod uit op Telenet. Zij bieden een gelijkaardig bedrag als Callahan voor het huidige Telenet. Het bod van UPC en NTL voor Telenet met inbegrip van de hele kabel, bedraagt 150 miljard frank.

Fons Van Dyck, woordvoerder van Telenet, bevestigt dat de selectie van een partner in een eindronde zit. Over de biedingen en de kandidaten geeft Telenet geen commentaar.