John Towers van Phoenix heft het glas op de overname van Rover
©rr

LONDEN (bloomberg) -- BMW is er dan toch in geslaagd van zijn English patient af te raken. De investeringsgroep Phoenix Consortium neemt voor een symbolische 10 pond (650 frank) Rover Cars over en voorkomt op die manier de verdwijning van een van de meest prestigieuze Britse automerken.

Phoenix neemt de ontwikkeling, productie en distributie van Rover Cars, met inbegrip van het sportmerk MG en de reeksen 25, 45 en 75 Rover sedan, over, evenals de huidige Mini. De voorwaarden van de overeenkomst zijn nog niet bekendgemaakt, maar BMW deelde wel al mee dat het 500 miljoen pond, ruim 30 miljard frank, leent aan Phoenix om de overname van Rover te financieren.

Met die mededeling hoopt BMW allicht zijn gehavend blazoen in Groot-Brittannië wat op te poetsen. Tot in Britse regeringskringen toe was twee maanden geleden verontwaardigd gereageerd toen de Beiers de verkoop van het verlieslatende Rover aankondigden. Ze vatten toen onderhandelingen aan met de financieringsgroep Alchemy, die er geen geheim van maakte enkel geïnteresseerd te zijn in de sportwagens MG. Duizenden werknemers dreigden hun job te verliezen.

De gesprekken met Alchemy liepen echter spaak. Toen kwam Phoenix op de proppen, een groep die in zeven haasten was gevormd onder leiding van John Towers, gewezen topman van Rover. Die groep had de steun van de vakbonden en de regering omdat ze Rover in zijn geheel wil behouden, waardoor het banenverlies beperkt zou blijven tot 1.000 á 2.000. Bij Rover werken zo'n 18.000 mensen, van wie de helft in de fabriek in Longbridge, nabij Birmingham.

Toch wordt het voor Phoenix een hele klus om van Rover opnieuw een winstgevend bedrijf te maken. In een periode van algemene schaalvergroting lijkt het uitgesloten dat de nieuwe eigenaars Rover in hun eentje zullen kunnen redden. Analisten verwachten dat Phoenix spoedig aansluiting zal zoeken bij een van de grote, gevestigde autoconstructeurs.

Die zullen zich echter twee keer beraden vooraleer toe te happen na het wedervaren van BMW. De Beierse constructeur kocht Rover in 1994 van British Aerospace in de hoop zijn eigen luxeseries 3 en 5 aan te vullen met een massamerk en zo concurrentie aan te doen aan Volkswagen, Ford en Opel. BMW raakte echter nooit uit de problemen met Rover, dat door de Duitse pers de English patient werd genoemd. De Britse trots leed in zes jaar tijd een gecumuleerd verlies van 6 miljard pond, een kleine 400 miljard frank.

In maart volgde dan het besluit om Rover te verkopen. Als reden werd onder meer verwezen naar de hoge koers van het pond tegenover de euro. De afdeling Land Rover was wel winstgevend. Die wordt eveneens verkocht aan Ford voor 3 miljard pond.