BRUSSEL -- Interbrew mag zijn twee Amerikaanse dochters niet samenvoegen. Dat heeft een hof van beroep in de Verenigde Staten besloten. De integratie van de twee Interbrew-bedrijven was tegen de zin van Interbrews Mexicaanse partner Femsa Cerveza, die 30 procent van Interbrew-dochter Labatt USA bezit en de rechtszaak had aangespannen.

De beslissing is een tegenvaller voor Interbrew, dat gehoopt had Beck's North America samen te voegen met Labatt USA. Dat bedrijf verkoopt een reeks andere merken van zowel Interbrew (Stella Artois, Rolling Rock, Labatt) als Femsa Cerveza (Sol, Tecate, Dos Equis).

Toevoeging van Beck's aan die merkenportefeulle leek een logische zaak en had belangrijke kostenbesparingen kunnen opleveren. Een indicatie over de omvang ervan kan afgeleid worden uit het bedrag van 5 miljoen dollar dat Femsa als borg aan de rechtbank moest storten. Het geld diende als schadevergoeding voor Interbrew in het geval de Belgische brouwer de zaak zou winnen.

De kostenbesparingen loopt de brouwer nu definitief mis. De instandhouding van twee parallelle distributiecircuits, waarvan Interbrew aanvankelijk dacht dat het een tijdelijke situatie zou zijn, wordt nu permanent. Interbrew-woordvoerder Corneel Maes stipt aan dat er ook een positieve keerzijde aan deze situatie zit. De winsten van Beck's North America, een 100 procent-dochter, komen nu volledig ten goede aan Interbrew. Wanneer Beck's bij Labatt USA terecht was gekomen, hadden de winsten gedeeld moeten worden met de Amerikaanse Femsa-dochter Wisdom, die immers 30 procent bezit in Labatt USA. Interbrew zal dan ook geen verder beroep aantekenen tegen de beslissing.

Wat de overwinning van de Mexicanen voor de toekomstige samenwerking tussen Femsa en Interbrew betekent, blijft onduidelijk. Interbrew wijst erop dat Femsa eerder geen bezwaar maakte tegen de integratie van Bass Ale in de Labatt USA-portefeuille. Wel zijn er indicaties die wijzen op een verslechterende relatie. Naast de rechtszaak tussen beide partners is er ook een uitspraak van Femsa-voorzitter Jose Antonio Fernandez, die eerder aan het persagentschap Bloomberg liet weten liever zonder de Belgen zaken te doen. De participatie van 30 procent die Interbrew op zijn beurt in Femsa Cerveza bezit, zou hij willen overkopen. Maar volgens Maes loopt het niet zo'n vaart en werd Fernandez verkeerd geciteerd.

Interbrew maakte onlangs bekend dat Stefan Descheemaeker, voorheen bevoegd voor fusies en overnames, de bevoegdheid krijgt over de VS en Latijns-Amerika. Na de uitspraak van de rechter kan die functie verder worden ingevuld. Descheemaeker krijgt drie dochterbedrijven onder zijn hoede: Beck's North America, Labatt USA en Femsa Cerveza.

Het is niet de eerste keer dat de autoriteiten een rem zetten op Interbrews agressieve overnamepolitiek. In Groot-Brittannië werd de brouwer gedwongen een groot deel van de overnameprooi Bass Brewers met verlies door te verkopen.