NEW YORK (bloomberg) -- Als je de hoofdeconomist van de investeringsbank op zijn woord zou nemen, verkeerde de Amerikaanse economie vrijdag ongeveer een uur lang in een toestand van recessie. Om 11 uur, New Yorkse tijd was het al voorbij.

,,We zijn nu onze mening aan het herzien en denken dat de economie er recessie-achtig begint uit te zien'', zei hoofdeconomist Bruce Steinberg in een onderzoeksrapport. Steinberg postte zijn bevindingen via e-mail vrijdagmorgen om 9.30. Een uur later volgde er een tweede mail, getiteld ,,bijkomende details''. ,,Na verder denkwerk'' zei Steinberg even beslist als een uur eerder, ,,gaan we onze positie niet veranderen in een recessie-voorspelling.''

Het eerste bericht kwam er na de bekendmaking van statistieken van het Amerikaanse ministerie van Arbeid. Daaruit bleek dat de Verenigde Staten er in de maand april liefst 223.000 werklozen had bijgekregen, meer dan in welke maand ook de afgelopen tien jaar. Het cijfer had zowat alle Wall Street-watchers met verstomming geslagen. Steinberg, bijvoorbeeld, had een stijging van het aantal jobs voorspeld met 40.000.

Hoofdeconomist zijn bij een grote investeringsbank heeft veel weg van een weerman. Statistieken over werkloosheid zijn dan zoiets als een opdoemend lage druk-gebied. ,,Je vindt dat je iets moet zeggen. Maar soms ben je te snel'', zegt Gene Grandone, een collega van Steinberg van North Trust Corp., een groot makelaarskantoor uit Chicago.

Grandone had onmiddellijk naar de telefoon gegrepen om wat meer uitleg te vragen. ,,Hij zei dat er nooit in de recente economische geschiedenis van de Verenigde Staten twee maanden met jobverlies na elkaar waren voor gekomen, zonder dat er sprake was van recessie.'' De maand maart had al saldo opgeleverd van 53.000 verloren banen.

In zijn tweede mail gooide Steinberg het over een andere boeg. De opeenvolgende treurige tijdingen mogen dan historisch zijn, zei hij, maar Allan Greenspan, de voorzitter van de Amerikaanse centrale bank, doet ook dingen die totnogtoe nooit vertoond zijn. Nog nooit heeft de Fed zo snel zijn intrestvoeten verlaagd. Dit jaar is de basisrente vier keer na elkaar gedaald.

Om 11 uur stipt drukte Steinberg voor de derde keer op send . Hij vond dat hij nog wat uitleg verschuldigd was. ,,Na de cijfers van maart, hadden we gecommentarieerd dat een nieuwe daling de voorbode van een recessie zou zijn. Maar we willen de economische toestand nu nog niet in die termen omschrijven. Een derde maand van banenverlies zou het echter heel moeilijk maken om te ontkennen dat we in een recessie zijn beland.''

Steinberg was niet de enige die aan het cijfer belang had gehecht. Beleggers reageerden eerst in paniek. Onmiddellijk na het belsignaal dat de opening van de beurs symboliseert, stuurden beleggers de technologiebeurs Nasdaq naar beneden. Na een uur handelen stond de graadmeter, de composite index 2,7 procent lager. Later op de dag maakte de Nasdaq een spectaculaire remonte, om af te tikken op een winst van 2,1 procent.