De beurzen in Azië reageerden nog enthousiast op een positieve conjunctuurbarometer voor de Amerikaanse dienstensector, die woensdagavond werd gepubliceerd. In Japan tekenden de ,,Amerika-gevoelige'' aandelen mooie winsten op. Toyota steeg met 1,4 procent tot 2.970 yen, Honda met 0,5 procent tot 4.410 yen.

In Singapore klom de Straits Times index naar het hoogste peil in bijna zeven maanden. Zuid-Korea en Taiwan tekenden een matige winst op. Alleen China en Hongkong verloren terrein.

In Europa werd negatief gereageerd op een onverwachte toename van het aantal aanvragen voor een werkloosheidsuitkering in de VS. Dat nieuws woog zwaarder dan de Europese renteverlaging met 50 basispunten, die door de markt al ruimschoots was verwacht.

De daling van de Stoxx 50 met 1,1 procent geeft aan hoe onzeker de beleggers zijn over de vraag of de economie al dan niet herleeft. Voor de bredere Stoxx 600 index bedroeg het verlies overigens maar 0,6 procent, met telecom- en energiewaarden goed voor bijna de helft van de daling.

De dollargevoelige aandelen zaten doorgaans in de hoek waar de klappen vielen. Duitse chemiegroep BASF verloor 2,6 procent tot 36,14 euro. GlaxoSmithKline, een farmaciegroep die zowat de helft van zijn inkomsten uit de VS haalt, speelde 1,3 procent kwijt tot 1.250 pence. De Franse cosmeticagroep L'Oreal verloor 3 procent tot 60,85 euro.

Bij de automakers verloor DaimlerChrysler 1,2 procent tot 25,93 euro, Volkswagen 3,1 procent tot 31,37 euro en Porsche 0,8 procent tot 313,5 euro.

De Finse gsm-maker Nokia liet 3,5 procent liggen tot 14,87 euro nadat verschillende analisten hun winstverwachting voor dit jaar hadden verlaagd. France Telecom ging 2,9 procent naar omlaag tot 20,56 euro en zijn gsm-filiaal Orange verloor 5,8 procent tot 7,42 euro. De Britse gsm-operator MMO2 zakte met 3,1 procent tot 62,5 pence. BT Group werd 3 procent goedkoper tot 186,5 pence in reactie op een adviesverlaging bij Crédit Suisse.

De Franse farmagroep Sanofi-Synthelabo ging 4,1 procent lager naar 53,7 euro nadat Crédit Suisse First Boston het advies verlaagde tot neutraal.

In eigen land was Tessenderlo de beste Bel-20'er met een stijging van 3,14 % tot 26,92 euro. Telindus deed er 3,68 % bij tot 7,05 euro. Gimv werd 5,88 % duurder tot 21,6 euro. De grootste stijging kwam voor rekening van Distrigas, dat liefst 10,34 % aandikte tot 886 euro.

Onderaan de koerslijst stond Fountain met een daling van tien procent, tot 10,8 euro. Delhaize verloor meer dan zes procent na een winstwaarschuwing bij een Amerikaanse concurrent.

Umicore leverde na de sprong van woensdag 3,12 procent in tot 43,2 euro. Ook Barco en Omega Pharma lieten meer dan twee procent liggen.

Amerika liet de pootjes hangen nadat topman Steve Ballmer van softwaregigant Microsoft had gezegd dat zijn bedrijf voor ,,belangrijke uitdagingen'' staat. Er was ook speculatie over een nakende verlaging van de omzetvoorspelling door chipreus Intel. Rond de middag waren er voor de belangrijkste indexen lichte verliezen van 0,1 tot 0,2 procent.

Intel verloor 20 cent tot 21,18 dollar en nam de andere chipmakers mee in bad. Xilinx, de grootste maker van programmeerbare computerchips, verloor 1,01 dollar tot 29 dollar. Het bedrijf herhaalde zijn eerdere winstverwachting, terwijl veel beleggers op een verhoging hadden gehoopt.