President George Bush begaf zich op ongewoon terrein toen hij op een vakbondsvergadering zijn boodschap ging verkopen dat zijn belastingverlaging het juiste geneesmiddel is voor een slabakkende Amerikaanse economie.

Dinsdag was Bush te gast op een vakbondsvergadering in Green Bay, Wisconsin, naar aanleiding van de Amerikaanse dag van de Arbeid. Hij verklaarde daar dat hij zich nog altijd zorgen maakt over de zwakte van de economie. ,,De afgelopen twaalf maanden is onze economische groei op zijn minst gezegd lusteloos geweest'', verklaarde hij.

De belastingverlaging was volgens hem ,,de juiste maatregel op het juiste moment''. Ze zorgt ervoor dat de mensen weer geld in hun zakken hebben op een moment dat de economie een duw in de rug kan gebruiken, zegt hij. President Bush vaarde uit naar de mensen in Washington die zich hadden verzet tegen de belastingverlaging van 1.300 miljard dollar (1.430 miljard euro) die eerder dit jaar was goedgekeurd.

Zijn uitlatingen komen op het moment dat Bush zich klaarmaakt voor wat naar verluidt een bittere strijd kan worden met de Democraten. Gisteren hervatte het Congres de gesprekken over hoe het stijgende begrotingsoverschot moet worden aangewend. De President zegt dat hij zal vechten voor een verhoging van de uitgaven voor defensie en voor de belastingkredieten in zijn energieplan. Dat laat niet veel ruimte over voor programma's die de Democraten willen verwezenlijken zoals op het vlak van uitkeringen in de gezondheidszorg.

,,Het slechtste wat er kan gebeuren voor onze economie, het allerslechtste, is dat we de belastingen verhogen voor de werknemers'', zei hij.

Bush hield dinsdag ook een voordracht bij de Teamsters' Union. Het is lang geleden dat een Republikeinse president nog zo'n grote inspanningen heeft gedaan om de banden te versterken met de Amerikaanse vakbonden, die traditioneel een bolwerk zijn van de Democraten.

Tijdens de jongste presidentsverkiezingen waren de stemmen van de vakbonden essentieel voor de Democraten in verschillende staten van het Midwesten waar de strijd hevig was.

Zelfs een kleine verschuiving van de stemmen kan de Republikeinen in het Witte Huis houden na 2004.

De regering heeft al de vruchten geplukt van hun inspanningen. Ze heeft de steun gekregen van verschillende vakbonden om het natuurreservaat in Alaska open te stellen voor oliewinning.

De steun van de vakbonden voor het plan was essentieel voor de regering omdat ze vorige maand Democratische stemmen nodig had in het huis van Afgevaardigden voor het energieprogramma van Bush. Dat programma zal nog een moeilijk debat moeten overwinnen in de Senaat.

De regering werkte eerder dit jaar ook nauw samen met de vakbond van staalarbeiders toen ze besloot een onderzoek te starten dat zou kunnen leiden tot een beperking van de invoer van buitenlands staal. Bush deed er alles aan om zijn regering af te schilderen als de verdediger van de werkende gezinnen.