BRUSSEL -- De toerismegroep Thomas Cook heeft een voorwaardelijk bod gedaan op de beursgenoteerde chartermaatschappij City Bird die onder gerechtelijk akkoord staat. Wim Desmet, vice-voorzitter van Thomas Cook, benadrukte gisteren dat het enkel om een intentie gaat die onderhevig is aan een reeks voorwaarden.

Dat Thomas Cook interesse heeft voor City Bird, is een publiek geheim. Sinds het terugplooien van City Bird tot chartermaatschappij, is Thomas Cook (Neckermann Reizen, All Seasons, Sunsnacks, Pegase) goed voor 90 procent van de omzet van de luchtvaartmaatschappij. Eerder raakte al bekend dat City Bird op 13 september een bijzondere aandeelhoudersvergadering bijeenroept om toestemming te vragen City Bird te verkopen aan ,,een derde partij''.

De maatschappij staat onder gerechtelijk akkoord en moet op 26 september haar schuldeisers laten stemmen over een herstructureringsplan. Dat plan voorziet in het schrappen van 220 van de 600 banen, het opdoeken van de cargo-afdeling en het opgeven van verre bestemmingen.

Gisteren was er nog intens overleg tussen City Bird en de vakbonden om tot een sociaal plan te komen. Inge Vervotte (ACV) zei gisteren dat City Bird zich ,,krenterig'' opstelde. Punt van discussie is het bedrag dat de werknemers die vrijwillig vertrekken, kunnen ontvangen. Hoe hoger dat ligt, hoe meer mensen bereid zullen zijn vrijwillig op te stappen en hoe meer ontslagen vermeden kunnen worden, meent Vervotte.

Het personeel kan zich donderdagavond over de onderhandelde tekst uitspreken. Victor Hasson, voorzitter en stichter van City Bird, benadrukte gisteren dat City Bird weinig financiële ruimte heeft. ,,Er is een herkapitalisatie nodig om te kunnen overleven. De ruimte voor royale sociale akkoorden is er niet.'' De kostprijs van het plan zou ruim boven de 100 miljoen frank liggen.

Duidelijk is dat Wim Desmet (Thomas Cook) enkel een gesaneerd City Bird wil waar sociale vrede heerst. Desmet zei ook dat de raad van mededinging zich nog moet uitspreken. Het dossier wordt nog gekenmerkt door specifieke problemen als een betwisting met Sabena over twee MD-11's.


Mislukt
Als Thomas Cook City Bird koopt, zal die maatschappij wellicht opnieuw de rol spelen van het vroegere EBA, de op korte afstanden gespecialiseerde chartermaatschappij die Victor Hasson in 1996 aan Virgin verkocht. Hasson dacht met City Bird dit succes te kunnen overdoen op de long haul, maar die poging mislukte. De investeerders achter City Bird hebben alvast de ambitie om de maatschappij voor 400 miljoen frank te verkopen, maar Desmet wou gisteren niet ingaan op cijfers.

Een overname van City Bird door Thomas Cook zou betekenen dat enkel Sobelair als onafhankelijke Belgische chartermaatschappij blijft bestaan. Dat dreigt van korte duur te zijn doordat de Duitse toerismegroep TUI/Preussag (grote concurrent van Thomas Cook) interesse zou hebben voor Sobelair. Die maatschappij vliegt overwegend voor de JetAir-groep van Tui.