BRUSSEL -- Toen Compaq begin 1998 het veel grotere bedrijf Digital overnam, was dat de bekroning op een jarenlang succesrijk parcours van de pc-bouwer. Maar sindsdien ging het snel bergaf en de overname werd maar moeilijk verteerd. Het bedrijf moest en moet nog altijd rake klappen incasseren.

Compaq-gedelegeerd bestuurder Michael Capellas moest in juli nog maar pas 8.500 ontslagen aankondigen. Het bedrijf lijdt net als andere computerfabrikanten onder de snelle groeivertraging. Eerst daalde de vraag naar pc's, iets later de vraag naar krachtige servers. Net die twee productgroepen maken de kern uit van Compaq. Ondertussen herneemt de vraag nog altijd niet: de consument wacht op de komst van Windows XP om een nieuwe computer te kopen. Dat is het besturingssysteem dat Microsoft normaal op 25 oktober lanceert.

Daarnaast wou Capellas ook de eigen chiptechnologie voor servers afstoten of inkrimpen. Het is nog afwachten of die ontslagen en besparingen het tij doen keren; al wordt de hele strategie van de herstructurering nu opnieuw in vraag gesteld door de overname van HP.

Compaq was nochtans jarenlang een groeibedrijf in plaats van een snoeibedrijf. In 1982 ontstond de computerfirma uit het brein van drie ingenieurs bij Texas Instruments (Rod Canion, Jim Harris en Bill Murto), die een draagbare versie van de IBM personal computer wilden bouwen. Met durfkapitalist Ben Rosen onder de arm zag Compaq het daglicht. Met handige computers die in een boekentas pasten, won Compaq snel marktaandeel als computerbouwer. Nauwelijks een jaar later trok het bedrijf al naar de beurs, om er al snel de lieveling van de beleggers te worden. Het was evenwel Eckhard Pfeiffer die het bedrijf begin jaren negentig tot in de top vijf van de computerproducenten loodste. Hij was het ook die in 1998 de markten verraste met de overname van het veel grotere, maar in problemen verkerende Digital Equipment.

Met Digital wou Compaq ook op de zogenaamde high-end markt een sterke marktpositie verwerven. Terwijl Compaq nog altijd de specialist in het bouwen van pc's was, was Digital een belangrijke speler op het vlak van computerdienstverlening en -integratie voor bedrijven. Compaq betaalde toen in aandelen 9,6 miljard dollar voor Digital, en kon zich dat veroorloven omdat het zo goed geboerd had op de beurs. De twee bedrijven zijn perfect compatibel, heette het bij de overname, en integratie zou dan ook soepel kunnen verlopen. Helaas, Compaq verslikte zich aan de andere bedrijfscultuur en de veel ingewikkelder bedrijfsprocessen bij Digital. Ook in België liep de overname van het oude bastion Digital door klein duimpje Compaq niet van een leien dakje.

Ondertussen voelde het bedrijf in zijn kernactiviteit de hete adem van Michael Dell in zijn nek. Die veroverde op korte tijd met zijn directe verkoop-model (zonder dealers) grote brokken marktaandeel op de markt van pc's. Pfeiffer moest de baan ruimen toen de winst begon te slinken en Michael Capellas verving hem begin 2000.

Compaq haalt een omzet van ongeveer 40 miljard dollar en 1,9 miljard dollar operationele winst (de voorbije vier kwartalen) met een 70.000-tal medewerkers.