Enkele tientallen jongeren staren naast elkaar in enkele nette rijen naar een website. Het is er stil, en de meesten vergeten hun lauwe cappuccino. Dit moet een internetcafé zijn, maar dan wel in een grote versie want er staan zo'n 400 pc's. Jawel, België heeft een café zonder bier, een cybercafé op de Antwerpse Keyserlei. Eind september opent de Britse keten EasyEverything een tweede filiaal op het Brusselse De Brouckèreplein.

De Britse Griek Stelios Haji-Ioannou, die enkele jaren geleden nog opperde dat het Internet enkel voor nerds was, opende gisteren in het Century Shopping Center in Antwerpen het tiende internetcafé van zijn keten EasyEverything.

Binnen staan 390 pc's waar surfers 24 uur op 24 uur en zeven dagen op zeven het wereldwijde web op kunnen. De huiskleur is oranje, zoals overal in de bedrijven van de Easygroep. Volgens de Ier Maurice Kelly, algemeen directeur van EasyEverything, is dit meteen het grootste internetcafé van België.

Stelios Haji-Ioannou opende ongeveer anderhalf jaar geleden de eerste vestiging van EasyEverything in Londen. Dat café telt zo'n 500 plaatsen. Iedereen verklaarde hem gek bij de start, maar het idee sloeg aan. ,,In het begin was het zelfs aanschuiven om een plek te vinden, maar zelfs om half vijf 's morgens halen wij nog een bezettingsgraad van tien tot vijftien procent. Sterker nog, een van de piekmomenten is rond twee uur 's morgens'', zegt Maurice Kelly.

Ondertussen heeft Londen al vijf vestigingen van EasyEverything. Daarna volgden Amsterdam, Rotterdam, Edinburgh en Barcelona. ,,Amsterdam is op dit ogenblik het grootste cybercafé ter wereld, met een capaciteit van 650 screens. Maar later op het jaar openen wij op Times Square in New York een filiaal met 764 plaatsen.'' Maurice Kelly zegt dat er eind 2000 zo'n 22 vestigingen van EasyEverything open moeten zijn, een jaar later 60.

De prijs voor het surfen is afhankelijk van de drukte in het café. De prijs daalt naarmate er meer zitplaatsen vrijkomen. ,,Maar het is best mogelijk dat 's nachts iemand vijf uur kan surfen voor 50 frank.''

Je kunt je dan afvragen waar er geld wordt verdiend. ,,Onze filialen zijn nochtans al winstgevend'', verzekert Maurice Kelly. ,,Dit is een business die draait op grote omzetten. Wij moeten het hebben van een grote hoeveelheid klanten die een relatief klein bedrag spenderen. Wij hebben ook inkomsten van de koffiebar, en adverteerders kunnen banners of reclameruimte op het startscherm van EasyEverything kopen. Later wordt het mogelijk om in de cybercafés videoconferenties via het Internet te organiseren en te telefoneren via Internet.''

,,De meeste cybercafés zijn relatief klein: veel café en weinig Internet. EasyEverything keert dat om: veel Internet en weinig café.'' Dat klopt: de bar stelt niet zo veel voor. Je kan er een espresso of een frisdrank krijgen maar bier of andere alcoholhoudende dranken worden niet geschonken.

,,Alcohol en Internet gaan niet samen'', antwoordt de Ier, die anders wel een Belgisch biertje lust. ,,Dat geldt ook voor roken en pornografie. Onze firewall (beschermingssysteem) verhindert dat in ons café porno doorsijpelt.''

De meeste bezoekers van de internetcafés zijn volgens Maurice Kelly jonger dan 35 jaar. Er komen ongeveer evenveel mannen als vrouwen. ,,In Londen hebben wij, behalve de vele studenten, heel wat buitenlandse bezoekers. Acht procent van ons cliënteel is Amerikaans.'' Hij denkt dat vele klanten gelokt worden door de lage prijs en de snelheid van het surfen.

,,Onze Londense vestiging heeft zelfs twaalf klanten die hun hele zaak vanuit ons café runnen. Dat is voor hen goedkoper dan een eigen bedrijfsruimte huren. Ik krijg wel eens een mailtje van hen dat de koffie een beetje slap was.''

Maurice Kelly ziet het helemaal zitten in Antwerpen. In een perstekst die bij de opening werd verspreid, schrijft hij dat EasyEverything van het Internet een sociaal medium wil maken. Hij heeft het over ,,e-mailen, chatten, informatie downloaden, printen of een partijtje schaak spelen met de persoon die drie rijen verderop zit''.

Je zou met die persoon ook naar een echt café kunnen trekken, om met echte pionnen te spelen en ondertussen een echt glaasje wijn drinken. Maar dat zal wel niet echt de bedoeling zijn van EasyEverything.