Op de jaarvergadering van Wal-Mart was niet alles rozengeur en maneschijn. Afgevaardigd bestuurder Lee Scott riep iedereen op nog wat zuiniger met bedrijfsmiddelen om te springen en gaf toe dat het bedrijf in Duitsland een paar blunders heeft begaan. Toch komt het groeiritme van de grootste winkelketen ter wereld niet in het gedrang.

De topman van Wal-Mart maande zijn personeel vorige week aan om altijd de gratis potloden mee te nemen die ze krijgen op allerlei conferenties. Hij vroeg hen ook de onkostennota's voor maaltijden te beperken tot 700 frank, om de spaarzame bedrijfscultuur, waar de grootste winkelketen ter wereld zo trots op is, te vrijwaren.

De Amerikaanse bedrijfswereld klaagt de laatste maanden steen en been over de kostenbesparende memo's die de managers te pas en te onpas rondsturen. Maar de oproep van Lee Scott werd door de duizenden aanwezigen op de jaarvergadering van Wal-Mart op enthousiast applaus onthaald.

,,We hebben een andere bedrijfscultuur dan de meeste ondernemingen, zei Scott. ,,En wie anders wil zijn, moet bereid zijn daar de nodige offers voor te brengen. Ik denk dat het geen enkele klant van Wal-Mart wat kan schelen dat ik ik een fles wijn van vierduizend frank bij het eten drink. Behalve als hij voor die fles moet betalen.''

Achter zijn typische volkse manier van doen ging een bijzonder ernstige boodschap schuil. ,,Een bedrijf van onze omvang moet goed uit de doppen kijken'', zei Scott, verwijzend naar de negatieve connotaties die termen als grote tabaksfabrikanten en grote oliebedrijven oproepen. ,,Als we niet teruggeven aan de gemeenschap, zullen die connotaties ook voor ons gelden, als men het over grote distributeurs heeft.''

Ondanks die bezorgdheid en ondanks de groeivertraging in de Amerikaanse economie, maakte Scott zich sterk dat de groei bij Wal-Mart onaangetast blijft. ,,Onze groei zal nog verder toenemen, en daarvoor hoeven we geen trucjes uit te halen zoals investeringen uitstellen om wat bijkomende winsten los te peuteren.''

Hij herinnerde zijn publiek er even aan dat Wal-Mart met zijn omzet van 8.500 miljard frank een marktaandeel van net zeven procent heeft in de Verenigde Staten. Hij voegde eraan toe dat de Amerikaanse economie nog veel slechter moet gaan presteren voor Wal-Mart de groeivertraging in zijn verkoopcijfers ondervindt.

Scott haalde even uit naar aartsrivaal Kmart, die onlangs zijn BlueLight Special-promotie weer van onder het stof haalde. Hij zei dat Wal-Mart geen nieuwe verlichting zou installeren om de verkoopcijfers op te drijven. Hij waarschuwde de toehoorders wel dat de concurrentie voortdurend beter wordt. Hij haalde de Franse supermarktketen Carrefour aan als voorbeeld.

Scott loofde alle medewerkers van zijn bedrijf, van de topkaderleden tot de vrachtwagenchauffeurs. Hij zei dat de internationale activiteiten van het bedrijf het voorbije jaar ,,onvoorstelbare vooruitgang hadden geboekt''.

Hij gaf wel toe dat Wal-Mart in Duitsland danig in de fout is gegaan. Volgens hem had men zich moeten concentreren op het invoeren van de Wal-Mart bedrijfscultuur, vooraleer andere kwesties aan te pakken. De Duitse poot van Wal-Mart zit nog altijd in de rode cijfers, maar Scott hamerde erop dat Wal-Mart ook in Duitsland een succesverhaal wordt.

Niet allemaal goed nieuws, dus, maar het publiek in de aula van de Universiteit van Arkansas besloot de vergadering toch met een gedreven uitvoering van de gekende Wal-Mart juichkreet. Amerikaans op en top.