WASHINGTON (bloomberg, eigen berichtgeving) -- In de VS zijn vorige maand meer jobs verloren gegaan dan in eender welke maand van het voorbije decennium. Eind april zat 4,5 % van de beroepsbevolking zonder werk, het hoogste peil in 2,5 jaar. De veel slechter dan verwachte cijfers bezorgden Wall Street gisteren een koude douche.

De beleggers vatten eind vorige week moed dankzij de melding dat de Amerikaanse economie in het eerste kwartaal met 2 % was gegroeid, bijna dubbel zoveel als verwacht. Dat deed de hoop opleven dat de economische afkoeling snel voorbij zou zijn.

Het gisteren gepubliceerde werkgelegenheidsrapport voor april boorde die hoop de grond in. Terwijl economisten hadden berekend dat er in april zo'n 25.000 jobs moesten bijgekomen zijn, verdwenen er in werkelijkheid 223.000 -- vier keer meer dan in maart. De werkloosheidsgraad steeg in één maand van 4,3 naar 4,5 %.

Het is van juni 1992 geleden dat de werkloosheid gedurende twee opeenvolgende maanden de hoogte in ging. En de jongste maanden gaat het bovendien pijlsnel: in oktober bevond de Amerikaanse werkloosheid zich nog op een dieptepunt van 3,9 %.

Zo mogelijk nog verontrustender was het feit dat er, voor het eerst sinds juli 2000, ook banen verdwenen in de dienstensector (-59.000), die de voorbije jaren een belangrijke economische motor was in de VS. Dat geeft aan dat de crisis in de verwerkende nijverheid zich stilaan naar de hele economie begint uit te breiden.

Economisten verwachten daarom dat de groei in het tweede kwartaal veel lager zal uitvallen dan in het eerste kwartaal, dat gered werd door de aanhoudend sterke consumptie van de Amerikaanse gezinnen. Ook de consumptie -- goed voor tweederde van het Amerikaanse bbp -- zal wellicht klappen krijgen als gevolg van de grotere jobonzekerheid. Eerder raakte al bekend dat de Amerikaanse autoverkoop in april met 11 % daalde tegenover een jaar eerder.

Een andere negatieve factor was de stijging van de gemiddelde loonkosten, met 0,4 % in plaats van de verwachte 0,3 %. Dat wijst erop dat de inflatoire druk van de arbeidsmarkt -- ondanks de stijgende werkloosheid -- nog niet is afgenomen.

De cocktail van slecht nieuws zette de beurzen gisteren even onder druk, maar naderhand trokken de beleggers zich op aan het enige positieve dat je uit de cijfers kan afleiden: dat de centrale bank (Fed) wellicht nogmaals de rente zal verlagen. De Fed komt op 15 mei bijeen om over de rente te beraadslagen, en een verlaging met 25 basispunten is volgens de analisten een minimum.