BRUSSEL -- De staaldraad- en staalkoordproducent Bekaert richt met het Amerikaanse United Solar Systems (USS) een gezamenlijke onderneming op voor de productie van innovatieve fotovoltaïsche cellen. Gedelegeerd bestuurder Raf Decaluwé ziet deze nieuwe activiteit -- een onderdeel van de divisie Bekaert Advanced Materials (BAM) -- tegen 2010 eenzelfde omvang bereiken als de huidige staalkoorddivisie.

We worden een technologiebedrijf'', was de ondertoon bij de recente voorstelling van Bekaerts jaarresultaten. Het Zwevegemse bedrijf voegde meteen de daad bij het woord. In de gisteren voorgestelde transactie neemt het een participatie van 60 procent in de nieuwe joint venture ,,Bekaert ECD Solar Systems LLC''. ECD is het op Nasdaq genoteerde moederbedrijf van USS, dat ook actief is in batterijtechnologie.

USS is een specialist in zogenaamde dunne-filmzonnecellen die in 1990 werd opgericht door ECD en Canon. In tegenstelling tot klassieke ,,kristallijne'' zonnepanelen zijn dit erg flexibele (niet breekbare) producten die in een continu proces gemaakt kunnen worden. De cellen worden via het procédé van een ,,gesputterde film'' aangebracht op een onderlaag van roestvrij staal. Dat zijn niet toevallig twee specialiteiten van Bekaert.

Bekaert neemt een belang van 19 procent in USS over van Canon, en kan dat nog voor 2004 uitbreiden tot 56 procent. De twee bedrijven gaan in de VS een fabriek oprichten voor de productie van zonnecellen met een jaarlijkse capaciteit van 25 megawatt. Momenteel beschikt USS al over een fabriek met een output van 5 megawatt. In de veronderstelling dat Bekaert later een meerderheidsbelang in USS neemt, komt de totale investering voor de groep op 84 miljoen dollar (zo'n 3,5 miljard frank).

Het rendement van dunne-filmcellen ligt maar half zo laag als dat van klassieke zonnecellen, maar hun grote voordeel is dat ze bij bewolking nog de helft van hun normale rendement kunnen halen (tegenover amper een zevende bij klassieke cellen). Ze zijn ook lichter, goedkoper in de productie en vragen geen onderhoud.

De afnemers komen uit de bouw- en energiesector, maar de cellen kunnen ook gebruikt worden in de vrijetijdssector (in kampeerwagens of op boten bijvoorbeeld). Bekaert gaat voor de verkoop van de producten zijn wereldwijde distributienet inschakelen.

Hoewel zonnecellen slechts een heel klein aandeel innemen in de totale wereldenergieproductie, verwacht Bekaert erg veel van de nieuwe activiteit. Verscheidene consulenten ramen de jaarlijkse groei van de sector in de komende jaren op 10 á 25 procent. De ,,dunne'' zonnecellen zouden bovendien hun marktaandeel vergroten tegenover klassieke cellen.

Decaluwé hoopt zijn investering al in 3 á 4 jaar terug te verdienen. ,,Tegen 2010 moet de omvang van deze activiteit vergelijkbaar zijn met die van de staalkoorddivisie'', zei hij.

Dat is een ambitieuze doelstelling: staalkoord levert vandaag een omzet van zo'n 23 miljard frank, een derde van de groepsomzet. De nieuwe fabriek, die over een jaar of twee operationeel wordt, zou op zich al goed zijn voor een jaaromzet van zeker 100 miljoen dollar (ruim 4 miljard frank).