Microsoft levert zichzelf over aan de rechtbanken. De Amerikaanse softwaregroep zal wellicht haar eigen optreden op een andere manier omschrijven. Maar door weg te lopen van de gesprekken over een minnelijke schikking in het antitrustproces, heeft het bedrijf in feite zijn eigen beleid gedesavoueerd.

De toekomst van Microsoft zal nu veeleer afhangen van de grillen van het Amerikaanse rechtssysteem dan van Bill Gates. Het is dan ook niet verwonderlijk dat de beleggers 15 procent van de aandelenkoers afhaalden.

De voorzitter van Microsoft was duidelijk niet in staat om toegevingen te doen waar het ging om de vrijheid van de groep om te innoveren en om nieuwe elementen aan zijn software toe te voegen. Maar dat principiële standpunt heeft hem wel tot een wanhopige gok gebracht. Nu de gesprekken over een minnelijke schikking spaak zijn gelopen, mag Microsoft zware beperkingen van zijn manoeuvreerruimte verwachten. Zelfs een opsplitsing van het bedrijf zou wel eens opnieuw een agendapunt kunnen worden.

Gates gokt erop dat hij de schade kan beperken door in beroep te gaan, een procedure die minstens een jaar zal duren. Het klopt wel dat Microsoft in die periode zal kunnen doen wat het wil en het bedrijf zal ongetwijfeld evolueren in de richting van verdere integratie van internetdiensten in de software van Windows. Maar dat zou allemaal ongedaan kunnen worden gemaakt als de groep het proces in beroep verliest.

Ondertussen zal het geruzie over de wetgeving voortduren en dat leidt het management af van zijn taak op een moment dat het al zijn talent op het Internet zou moeten concentreren.

Er staan Microsoft ook nog eens 100 burgerlijke rechtszaken voor schadevergoeding te wachten, naast het proces van het ministerie van Justitie en de negentien staten. De aandelen hebben in de voorbije 15 maanden een derde van hun waarde verloren ten opzichte van de Nasdaq-index. Beleggers bereiden zich maar beter voor op nog meer slechte prestaties.