BRUSSEL - ,,Wanneer bereikt de economische neergang een bodem en hoelang blijven we dan op dat niveau aanmodderen voor er opnieuw groei komt en de crash van 2000-2001 naar de geschiedenisboeken kan worden verwezen?'' Die vraag domineerde zo niet het hele jaar, dan toch zeker de tweede helft van vorig jaar. Eind vorig jaar durfden de analisten voor het eerst fluisterend een nieuwe vraag te stellen, die nu al iets harder klinkt: ,,Hoe sterk zal de herneming dit jaar zijn?''

Dat de herneming er snel komt, staat voor de meeste economen nu wel vast. Alle indicatoren wijzen stilaan in dezelfde richting, zowel in Europa als -- en vooral -- in de Verenigde Staten.

Gisteren raakte bekend dat de inflatie in de eurozone voor het eerst in 19 maanden opnieuw naar twee procent zakte en dus binnen de doelstellingen van de Europese Centrale Bank belandde.

De voorspellende index van de dienstensector klom afgelopen maand naar 49,2. Een pak beter dan de 46,9 van november en ook een stuk beter dan de verwachte ,,47 en een beetje''. Zijn tegenhanger voor de nijverheid klom een half punt tot 45,1. Zodra deze indexen boven de 50 uitstijgen, is er sprake van een opleving van de economie.

In de Verenigde Staten steeg ondertussen de index van de aankoopmanagers -- de NAPM die sinds enkele weken ISM heet -- van 44,5 naar 48,2. Analisten hadden maar 46 verwacht.

Op de arbeidsmarkt was er minder goed nieuws. Het aantal aanvragen voor een werkloosheidsvergoeding steeg afgelopen week van 411.000 naar 447.000. Analisten hadden gehoopt op een daling tot 392.000. Buiten de landbouwsector verbeterde de situatie nochtans. Het aantal werklozen verminderde er met 124.000.

De globale werkloosheid in de VS steeg van 5,6 tot 5,8 procent, het hoogste peil in zes en een half jaar. De uurlonen stegen dan weer met een half procent, na een stijging met 0,3 procent in november.

Economisten zien in Europa nog een serieuze kans op een rentedaling met een kwart tot zelfs een half procentpunt, maar in de Verenigde Staten wordt de kans dat de rente nog met hooguit een kwart procentpunt daalt, een stuk kleiner geacht. Binnen enkele maanden zien ze de rente er zelfs opnieuw stijgen.

Na drie weken van uiterst geringe activiteit vonden de obligatiemarkten de afgelopen dagen opnieuw hun normale ritme. Vooral de particulier met belangstelling voor wat minder courante munten heeft keuze te over.