Het heeft zelfs geen 'dotcom' als achtervoegsel, maar Qualcomm was vorig jaar toch het best presterende aandeel van de S&P 500-index. Zijn aandelenkoers steeg met meer dan 2.500 procent. De markt is euforisch vanwege de leidende positie van Qualcomm in een draadloze technologie bekend als CDMA, wat in essentie een zeer efficiënte manier is om draadloos digitale transmissies te doen.

Qualcomm bezit veel van de patenten die betrekking hebben op die technologie, en sterke advocaten om die te verdedigen. Beleggers gokken erop dat CDMA het kloppend hart zal zijn van de nieuwe generatie mobiele netwerken waarmee kleine gadgets in staat zullen zijn om volledig gebruik te maken van het Internet en andere diensten. Dat wordt nog waarschijnlijker nu een langdurig geschil met het Zweedse Ericsson vorig jaar een oplossing kreeg. Het geschil ging over een CDMA-patent.

De kern van Qualcomm is een reeks rechten op intellectueel eigendom. Na de verkoop van de afdeling handtoestellen vorig jaar, nemen die rechten ruwweg de helft van de winst voor hun rekening. De inkomsten van Qualcomm uit royalties zijn zeer winstgevend. Ze creëren marges van bijna 90 procent. Het is niet het enige bedrijf dat CDMA-patenten heeft maar het heeft de meeste -- meer dan 1.000. Die patenten gaan niet eeuwig mee. De oudste patenten van Qualcomm vervallen rond 2010. Maar het bedrijf geeft ongeveer 10 procent van de inkomsten uit aan onderzoek en ontwikkeling zodat niemand kan zeggen dat het zuinig is op zijn toekomst.

Een andere belangrijke bron van winst voor Qualcomm is de verkoop of het verlenen van vergunningen voor chips aan gsm-fabrikanten. De marges hier zijn kleiner maar bedragen toch nog een respectabele 40 procent of meer. Voor Qualcomm bestaat de uitdaging erin om zijn chips ook in andere apparaten te krijgen. Zo kan het bedrijf een eventuele vermindering van zijn ruim aandeel in de CDMA-telefoonmarkt compenseren. Nokia is bijvoorbeeld een opvallende afwezige bij Qualcomm. Nokia verkiest zijn eigen CDMA-chips te ontwikkelen.

De aantrekkingskracht van Qualcomm is dat het een zeldzaam zuivere activiteit biedt in een belangrijke draadloze technologie. En omdat zoveel fabrikanten ofwel zijn technologie ofwel zijn chips overnemen, is het succes van Qualcomm niet verbonden aan het succes van een specifiek telecommunicatiebedrijf. Maar voor beleggers die twijfelen om nu aandelen te kopen aan een prijs die honderd keer de verwachte winst is voor 2000 en 2001, zijn bedrijven als Ericsson, Nokia en Motorola alternatieve manieren om betrokken te zijn in de draadloze technologie van de toekomst.

© The Financial Times