BRUSSEL -- Basile Mahan Gahé (48) uit Ivoorkust is verkozen tot voorzitter van het Wereldverbond van de Arbeid (WVA), één van de twee mondiale vakbondskoepels. Gahé volgt de Congolees Kikongi op.

Het levensverhaal van Basile Mahan leest als een roman. In 1988 zegde hij zijn loopbaan als ambtenaar op het ministerie van Arbeid op, om de vrije vakbond Dignité op te richten. Op dat ogenblik was in Ivoorkust enkel de vakbond UGTCI toegelaten, die sterke banden had met de regerende eenheidspartij.

Mahan maakte een riskante keuze. Zijn vakbondsactiviteit deed hem meermaals in de gevangenis belanden. Hij werd er zelfs opgesloten in een isoleercel waar voor hem nog nooit iemand levend was uitgeraakt. De namen van zijn voorgangers waren in de muur gegrift. Dankzij internationale druk van het WVA geraakte Basile Mahan Gahé alsnog uit gevangenschap.

De vakbond Dignité maakte moeilijke tijden door. In 1999 werden 80 actieve vakbondsleden vermoord op de plantages van Ihro Lamé. En bij het scheepsbouwbedrijf Carena vielen 19 doden.

Na een regeringswissel werd Dignité uiteindelijk erkend als vakbond. Voorman Mahan bouwde zijn organisatie uit met in Europa opgeleide technici. Hijzelf studeerde arbeidswetenschappen in ons land en ging werken op het Internationaal Arbeidsbureau in Genève. Nu doet de Ivoriaan een nieuwe stap. Op het vierjaarlijkse congres van het WVA, in Boekarest, werd hij tot voorzitter verkozen.

Het WVA overkoepelt 114 aangesloten vakbonden, uit 99 landen, goed voor 26 miljoen werknemers. De Belgische christelijke vakbond ACV is al jaren de drijvende kracht achter het WVA. ACV-voorzitter Luc Cortebeeck zet er de politiek van zijn voorganger Willy Peirens voort. En een andere landgenoot, Willy Thys, is er secretaris-generaal.