Het gerucht doet de ronde dat AOL Time Warner binnenkort een deal sluit met de Britse kabelmaatschappij NTL, die in verschillende Europese landen actief is. Zo'n overeenkomst zou kaderen in de strategie van de Amerikaanse mediareus om veel meer inkomsten te genereren in Europa, nu de Amerikaanse economie in het slop zit.

AOL Time Warner, het grootste mediabedrijf ter wereld, voert gesprekken over een Europese samenwerking met NTL, het grootste kabeldistributiebedrijf in Groot-Brittannië.

De Amerikaanse reus heeft belangen in Internet, film, muziek, televisie en de geschreven pers en wil nu duidelijk een graantje meepikken van de breedbanddistributie. Volgens insiders heeft AOL Time Warner het Britse NTL benaderd om een alliantie te vormen.

AOL Time Warner heeft geen kabelnetwerken in Europa. Door de alliantie zou de mediagigant toegang krijgen tot de kabelnetwerken van NTL. Zo zou het Amerikaanse bedrijf delen in de winsten uit breedbandexploitatie, in ruil voor de inhoudelijke invulling daarvan.

NTL is beursgenoteerd in New York. Het Britse bedrijf heeft 8,5 miljoen abonnees in Groot-Brittannië, Frankrijk, Zwitserland, Duitsland en Zweden. Het NTL kabelnetwerk loopt voorbij 20 miljoen woningen.

De Britse kabelindustrie heeft het niet makkelijk. Waarnemers vragen zich af of de sector de massale investeringen in infrastructuur ooit nog terugverdient. NTL kreeg vorige week alvast een kapitaalinjectie van 25 miljard frank van GE Capital. Zo kan het kabeldistributiebedrijf er weer even tegen.

Als er een deal komt, dan is dat de eerste keer dat AOL Time Warner buiten zijn thuismarkt aan expansie doet sinds de fusie van 4.700 miljard frank tussen America Online en Time Warner.

Het gerucht doet de ronde dat AOL Time Warner eerst British Telecom benaderde, maar dat BT niet over voldoende breedbandcapaciteit beschikte om de Amerikanen te paaien.

Steve Case, voorzitter van AOL Time Warner, en CEO Gerald Levin lieten vorige maand al verstaan dat ze wilden uitbreiden in Europa. Het mediaconcern wil immers het aandeel van zijn buitenlandse inkomsten de komende tien jaar zien stijgen van 17 naar 50 procent. Vorig jaar bedroegen de inkomsten van AOL Time Warner in Europa ongeveer 200 miljard frank, op een totaal van 1.630 miljard frank. Case en Levin gaven te kennen dat ze dit jaar belangrijke strategische investeringen wilden doen in Europa.

Hun uitspraken kaderen ook in de algemene strategie van veel Amerikaanse bedrijven die hun hoop stellen op Europa, nu de Amerikaanse economie minder goed presteert.

Of de mogelijke samenwerking met NTL ook leidt tot een strategische investering, is niet bekend. Maar volgens insiders zou de overeenkomst heel wat nieuwe inkomsten genereren.