BRUSSEL -- Het was al langer voorspeld. Maar dinsdag was het officieel. De Duitse mediagigant Bertelsmann en de Britse platenmaatschappij EMI blazen hun fusieproject af. De drastische afslanking die de Europese Commissie als conditio sine qua non had voorgesteld, was een brug te ver.

Een woordvoerster van de Europese Commissie liet er gisteren geen twijfel over bestaan. ,,Wij zijn bezorgd over de toenemende consolidatie in de sector. Onze voorstellen kunnen bezwaarlijk een verrassing worden genoemd. Het is amper een jaar geleden dat we dezelfde bezorgdheid geuit hebben bij een andere megafusie.''

De ongerustheid was ingegeven door de gezamenlijke slagkracht van de combinatie. BMG, de muziekafdeling van Bertelsmann, opgeteld met EMI, zou met voorsprong de grootste platenmaatschappij ter wereld geworden zijn. Kaskrakers als The Beatles en The Spice Girls (EMI) zouden er zij aan zij pronken met Carlos Santana en Elvis Presley (BMG). De voordelen op het vlak van productie en distributie van cd's waren aanzienlijk. Maar zo ook de dominantie in de sector, vond de Europese Commissie.

Bertelsmann liet weten dat het bereid was tot toegevingen, maar waarnemers zeiden dat EMI tot elke prijs zijn afdeling Virgin Records wou behouden. Virgin, één van de paradepaardjes van de groep, werd geviseerd door de Europese Commissie. Bertelsmann klampte zich op zijn beurt vast aan zijn RCA-artisten.

Het is de tweede keer in iets meer dan een jaar tijd dat Eric Nicoli, de man met het laatste woord bij EMI, zijn ambities teruggeschroefd zag. Toen de platenmaatschappij eind 1999 een onderkomen zocht bij de Amerikaanse reus AOL Time Warner, was het eveneens de Europese Unie die roet in het eten gooide. Maar ook voor Thomas Middelhoff, de flamboyante eerste viool van Bertelsmann, is het een klap. Voor hem was de overeenkomst het gedroomde middel om zijn stal muzikanten fors uit te breiden. Samen met werk uit eigen huis zou hij de omzet fors kunnen opdrijven, ook en vooral door verkoop over het Internet.

Hoe het nu verder moet met EMI is niet duidelijk. Sinds de Franse nutsgroep Vivendi de hand legde op Seagram, een grote Canadese platenfirma, is het tempo van de schaalvergroting in de sector alleen maar versneld. Vivendi kroonde zich in één klap tot nummer één in de sector, met een marktaandeel van 28 procent. Bertelsmann, de gerespecteerde nummer twee, deed op zijn beurt een duit in het zakje door een omstreden samenwerking af te kondigen met Napster, de razend populaire ruilsite op het wereldwijde Web en vijand nummer één van de muziekindustrie.

Analisten gaan ervan uit dat EMI opnieuw toenadering zoekt tot Time Warner, zij het op een meer bescheiden schaal. Meer bepaald zouden de distristibutieafdelingen van beide concerns kunnen gaan samenwerken.