Phoenix-baas John Towers
©ap

De enige hoop die het verlieslatende Britse Rover blijkbaar nog heeft, spreekt tot de verbeelding van het Britse publiek, schrijft Jonathan Guthrie.

Het Phoenix Project zou een ideaal onderwerp zijn geweest voor een ouderwetse zwart-witkomedie. Het verhaal? Een heel verscheiden groepje dappere arbeiders bundelt zijn krachten om te verhinderen dat Duitse industriëlen en bedrijfsfinanciers hun geliefde autofabriek ten gronde richten.

Het lijkt erop dat het consortium nu de enige bieder is die het verlieslatende Rover Cars van BMW wil overnemen. De afloop van het echte verhaal balanceert tussen triomf en tragedie, want het consortium heeft veel moeite om de financiële steun te verzamelen die BMW moet overtuigen van de ernst van zijn bod.

Dat het Phoenix-project, na de beslissing van Alchemy Partners om zich terug te trekken uit de onderhandelingen, blijkbaar de enige kans is die de Rover-fabriek van Longbridge nog heeft om te overleven, is een opmerkelijke ontwikkeling.

De enorme steun die het project krijgt in de West Midlands toont aan hoe groot de afstand geworden is tussen de Labour-regering en vele mensen in die regio die traditioneel tot één van de centra van Labour behoort.

De vastberadenheid om ondanks alles te vechten tegen afdankingen spreekt tot de verbeelding van de mensen. Daarmee vergeleken lijkt de respons van het parlement maar armzalig.

Het consortium is een losse coalitie van gelijkgezinde mensen. Het organiseerde een mars voor het behoud van banen bij Rover en kon daarvoor 80.000 mensen mobiliseren.

De minister van Handel, Stephen Byers, heeft minder bijval geoogst in de regio. Maar naar verluidt zou hij nauw contact hebben gehad met John Towers, de centrale man in het Phoenix Project.

Towers heeft acht jaar voor Rover gewerkt, op het laatste als algemeen directeur, en stapte dan op om de leiding te nemen van Concentric, een fabrikant van auto-onderdelen in de Midlands. Geruchten dat hij bezig was een bod te plannen, begonnen eind maart te circuleren.

Sindsdien zijn de vage contouren van een bedrijfsplan bekend geraakt: het Phoenix-project zou alleen Longbridge kopen om er 250.000 wagens per jaar te maken. Er zouden maximaal 2.000 ontslagen vallen, maar de overblijvende werknemers zouden aandelen krijgen. Het bedrijf zou een nieuw model ontwikkelen ter vervanging van de Rover 25 en 45, waarbij het de kosten en winsten zou delen met een grote autofabrikant en met leveranciers. De Rover 75-stationcar zou nieuw leven worden ingeblazen, maar de merknaam Rover zou misschien vervangen worden door een historische naam.

Terwijl John Moulton van Alchemy Partners een hevige mediacampagne opzette, bleef Towers onzichtbaar en eiste hij geheimhouding van zijn partners die sterk betrokken waren bij de commerciële aspecten van het bod.

Maar de populariteit van het consortium zal waarschijnlijk maar op een hoogtepunt blijven als het bod uitdraait op een heroïsche mislukking. Als het bod slaagt, zal het consortium in de realiteit terechtkomen van de meedogenloze consumentenmarkten. Er zouden dan onpopulaire maatregelen moeten worden genomen bij Rover. Het zou het begin zijn van een zware commerciële overlevingsstrijd.

© The Financial Times

U wil onze betalende artikels lezen maar nog geen abonnement nemen? Meld u aan en proef gratis van  plus-artikels.

Lees gratis ›

Geen betaalgegevens nodig