GENT -- Om twintig minuten voor middernacht stond Matthias De Craene al met zijn ouders aan de geldautomaat op de Gentse Kouter. Hij moest èn zou die eerste eurobiljetten hebben. Niet dat hij nog geen euro's had. Een oudtante had een minikit onder al haar neefjes en nichtjes verdeeld. Het leverde Matthias 10 eurocent op.

Naarmate het nieuwe jaar naderde kwam er meer volk langs de geldautomaat wandelen. ,,We komen kijken of er mensen op jacht gaan naar die eerste euro's.''

Kort voor middernacht gaat het raam van een naburig appartement open. Twee mannen, met een fles champagne in de hand, beginnen voor heel de Kouter af te tellen terwijl het vuurwerk al over de stad knalt.

Klokslag middernacht stopt Matthias' vader zijn bankkaart in de automaat. En... krijgt hem prompt terug. Een minuut later doet hij een tweede poging. Sommige omstaanders druipen ontgoocheld af. Om twee minuten na middernacht volgt de derde poging. ,,Het is gelukt!'', roept Matthias. Trots toont hij zijn eerste briefje van twintig euro.

Ondertussen loopt een personeelslid van de bank naast de automaat zijn self-Banking in en uit: ,,Tot voor middernacht werden Belgische franken verdeeld. Nu moeten er euro's uitkomen'', zegt hij zenuwachtig. Pas om vijf na middernacht klaart zijn gelaat op. ,,Oef, eindelijk lukt het.''


Monopoly
Na middernacht worden de rijen wachtenden aan de geldautomaten almaar langer. Iedereen lijkt wel zijn eerst eurobiljetten te willen. Op de Gentse Groentenmarkt staan Daan Post een Geesje Van Lieshout uit Den Haag vol vreugde naar hun eerste biljetten te kijken. ,,Eindelijk hebben we geld. We kwamen vanmiddag in Gent toe en nergens konden we Belgische geld uit de muur halen. We hadden het zelfs moeilijk om een restaurant te vinden waar we met onze pinkaart konden betalen.''

Twee landgenoten van Daan en Geesje vinden dat de eurobiljetten erg op monopoly-geld lijken. Zeker dat bruine briefje van vijftig euro vinden ze nogal wansmakelijk. Ze vrezen dat het met veel vouwen nog een pak lelijker zal worden. ,,Onze guldens waren veel dikker papier.''

Met handen vol euromunten van minikits waren ze naar België gekomen. ,,Ik begrijp het niet. Geen handelaar aanvaardt ze. Het is nochtans een wettig betaalmiddel.''

In het begin van de nacht leken de meeste cafébazen de euro-boot wat af te houden. ,,We beginnen daar morgen of overmorgen aan. Nu hebben we daar geen tijd voor.'' Geleidelijk moesten ze toegeven. Steeds meer mensen wilden absoluut in euro's betalen. Maar de cafés bleven in Belgische frank teruggeven en niet in euro. ,,Al die muntjes en biljetten. Dat is veel te lastig.''

Op de mega-fuif in Flanders Expo gold de omgekeerde wereld. Aan een speciaal loket werden euro's omgewisseld in Belgische franken. ,,Anders zou het veel te moeilijk worden en onveilig. Probeer in deze drukte maar eens al die biljetten uiteen te houden'', zegt Greet van de organisatie van De Nacht.

Het loket heeft succes: veel jongeren hebben blijkbaar een minikit onder de kerstboom of met nieuwjaar gekregen en willen die zo snel mogelijk uitgeven.

Ook in het Gentse centrum werden de eerste euromunten vlot uitgegeven. ,,Kort na middernacht stonden de eersten hier al om met euromunten sigaretten te kopen'', vertellen Mustafa en Anja van een nachtwinkel aan het Gravensteen. Zij waren duidelijk wèl op de euro voorzien, en hebben er ook geen probleem mee. ,,We hadden genoeg wisselgeld in huis maar de euro's komen snel genoeg binnen.''

Geen euro-problemen op de nachtbussen want die reden gratis. (BM)