FRANKFURT (bloomberg, eigen berichtgeving) -- De ECB, de Europese Centrale Bank, heeft gisteren haar belangrijkste rentetarief, de herfinancieringsrente, met 0,25 procentpunt verhoogd tot 4,5 procent. Volgens steeds meer analisten fnuikt de ECB met haar rentebeleid de economische groei.

De renteverhoging van gisteren -- de zesde al in amper tien maanden -- was algemeen verwacht. In een persbericht verantwoordde de ECB haar beslissing met een verwijzing naar de inflatoire invloed van de zwakke euro en de hoge olieprijzen.

In werkelijkheid liep de bank al wat achter de feiten aan. Tijdens de veilingen van kortlopend papier die de ECB wekelijks organiseert, boden de commerciële banken immers al een tarief van 4,71 %. Het is daarom niet uitgesloten dat er binnenkort een ,,inhaalverhoging'' komt met nog eens een kwart procentpunt. De Deense centrale bank volgde gisteren de ECB en verhoogde haar belangrijkste tarief eveneens tot 4,5 %.

Op de financiële markt kan de bank niet op veel begrip rekenen. Een toenemend leger critici verwijt de ECB dat ze alleen maar oog heeft voor het uitroeien van de inflatie, en dat ze daarbij geen oog heeft voor de negatieve effecten op de economische groei.

,,Contraproductief'', oordeelt Gustav-Adolf Horn, hoofdeconoom van het Duitse onderzoeksinstituut DIW. ,,De ECB probeert duidelijk de euro te ondersteunen. Maar die strategie kan niet werken omdat ze ook de economische groei aantast en daarmee de euro net verzwakt''.

De reactie op de wisselmarkt was dan ook negatief. De euro zakte na de renteverhoging tot onder de drempel van 0,89 dollar. Een dollar is daardoor weer ruim 45 frank waard.

De kritiek op de ECB werd gisteren nog kracht bijgezet door economische statistieken uit Frankrijk. De werkloosheid bij onze zuiderburen kende in juli, voor het eerst in elf maanden, weer een toename (tot 9,7 % van de actieve bevolking). En de industriële productie viel in juni met 0,6 % terug, de grootste daling sinds december.

Volgens analisten vergist de centrale bank zich van vijand: niet de economische activiteit, maar de hoge olie- en grondstoffenprijzen zijn verantwoordelijk voor het toenemende prijzenniveau in de eurozone. En daar kan een hogere rente niets aan doen. De inflatie bedroeg in juli 2,4 %, maar volgens economisten is zeker een procentpunt daarvan het gevolg van de hoge olieprijs.

Geert Noels van het Brusselse beurshuis Petercam vergelijkt de ECB met een tuinier die, samen met het onkruid (inflatie), ook al het gras (groei) vernietigt. ,,Alan Greenspan (de voorzitter van de Amerikaanse centrale bank) heeft een veel gezondere tuin, aangezien hij ook een portie onkruid toelaat'', schrijft hij in een nota. Volgens Noels liet het ,,accommoderende'' monetaire beleid van de VS toe dat zich daar de jongste jaren een nieuwe economie ontwikkelde. In Europa laat de ECB dat niet toe, vindt hij.

Een ander punt van kritiek slaat op het feit dat de ECB het bepalen van haar rentetarieven eigenlijk aan de markt overlaat, via het systeem van wekelijkse veilingen. Volgens sommige waarnemers is dat een compromis omdat de raadsleden van de bank het onderling niet eens raken over het rentebeleid.