BRUSSEL -- De op til zijnde verdeling van licenties voor de volgende generatie telefonie zorgt voor bijzonder veel onzekerheid bij de telecomoperatoren. Belgacom-topman John Goossens: ,,We bereiden ons op alles voor. Maar we gaan niet tegen elke prijs bieden voor een UMTS-licentie. Er zijn desnoods technologische alternatieven''.

Belgacom is met zijn mobiele dochter Proximus met meer dan 60 % marktaandeel -- het hoogste in heel Europa -- op de mobilofoonmarkt de topkandidaat voor een licentie voor UMTS (Universal Mobile Telecom System), de volgende generatie snelle draadloze netwerken waarlangs ook beelden verstuurd zullen kunnen worden en het Internet kan worden geraadpleegd.

Minister van Telecom Rik Daems is nog volop bezig om de veilingprocedure voor te bereiden en wil in december de veiling op poten zetten.

De gedelegeerd bestuurder van Belgacom dringt erop aan dat de gsm-operatoren (Proximus, Mobistar en KPN Orange), die al 9 miljard frank hebben betaald voor een gsm-licentie, een korting zouden krijgen voor een UMTS-licentie. ,,Vergeet niet dat er in weinig landen is betaald voor een gsm-net'', zegt hij. ,,Het zou niet fair zijn om dat niet meer in rekening te brengen.'' Eerder deden Mobistar-voorzitter Cordier en Jean-Claude Vandenbosch, uitspraken in dezelfde richting.

Goossens wijst op het gokgehalte van de UMTS-veiling: ,,De vraag van 10 miljoen is of UMTS wel in de markt zal aanslaan. Analistenbureaus hebben heel diverse ramingen. Gaan de consumenten bereid zijn om zoveel meer te betalen voor een telefoon met een videoschermpje dan voor een gewone mobilofoon? Bovendien zijn er heel andere technologieën die zich als alternatief kunnen gaan ontwikkelen: GPRS, Edge, noem maar op. En dat zonder dat daar een frank licentievergoeding nog voor nodig is. Kijk naar wat er met snelle internettoegang gebeurd is: daar heeft ADSL zich als concurrerende technologie met de kabel genesteld.''

Het bedrijf heeft al een UMTS-licentie veroverd in Nederland met zijn mobiele Nederlandse dochter Ben. Deutsche Telekom is in Nederland de co-financier en -operator van Ben. ,,Maar dat betekent niet dat dat in België zo zal zijn'', zegt Goossens. ,,De beslissing met wie Proximus in zee gaat voor UMTS is nog niet genomen. Maar een samenwerking met Vodafone ligt voor de hand.'' Het Brits-Amerikaanse Vodafone heeft al een minderheidsaandeel in Proximus.

Wat betreft de verdere privatisering van Belgacom, komt er voorlopig weinig schot in de zaak. Het is nog bijzonder onduidelijk welke kant de overheid, nog altijd de meerderheidsaandeelhouder, opwil: toch maar verkopen aan het privé-consortium met het Amerikaanse SBC, Tele Danmark en Singapore Telecom, aparte onderdelen naar de beurs brengen (Proximus), een beursgang tout court of een samensmelting of opslorping door een andere operator?

,,Alles ligt nog open, er is vandaag nog geen optie genomen voor de ene of andere mogelijkheid'', zegt Goossens. ,,Maar die onzekerheid over het aandeelhouderschap belemmert ons niet in de ontwikkeling van het bedrijf.'' Hij wijst op de fusie-operatie van internetdochter Skynet met het Franse Infosources, waardoor Skynet ook een beursnotering krijgt. Belgacom voert momenteel ,,op alle niveaus'' onderhandelingen met verscheidene buitenlandse telecomoperatoren, aldus nog Goossens.