PETALUMA - Vier jaar geleden kocht Roger Dier een ratje, met de bedoeling het te voeden aan zijn python. Uit medelijden redde hij het doodsbange beestje net op tijd uit de kooi van de slang. Hij raakte gesteld op de rat en kocht er nog vier. Kort geleden troffen door de buren gewaarschuwde dierenbeschermers in de Californische plaats Petaluma bij Dier thuis dertienhonderd ratten aan.

Tegen de plaatselijke krant zei Dier dat depressiviteit en eenzaamheid hem ervan hadden weerhouden te verhinderen dat de ratten zich bleven voortplanten. ,,Ik geef toe dat het onverantwoord is. Het is een kwestie van luiheid, ontkenning, incompetentie en gewoon domheid'', aldus Dier over zijn uit de hand gelopen hobby.

De ratten zaten zo dicht op elkaar in hun kooien dat sommige ogen en ledematen misten. De meeste hebben inmiddels een spuitje gekregen, omdat ze er te slecht aan toe waren of niet goed genoeg aangepast waren om elders te worden ondergebracht. Dier zal zich voor de rechter moeten verantwoorden wegens dierenmishandeling.

Overigens kwam Dier in 1963 met de politie in aanraking omdat hij twee van de drie ontvoerders van de zoon van Frank Sinatra, die van de roemruchte Rat Pack, bij hem thuis had laten onderduiken.