COLOMBO _ Het leger van Sri Lanka heeft zich teruggetrokken uit een gebied van acht vierkante kilometer op het schiereiland Jaffna. Woensdag had het leger dit terrein op de rebellen van de Tamil Tijgers (LTTE) veroverd.
De terugtrekking had gisteren plaats toen een hevige tegenaanval van de Tijgers het aantal doden flink dreigde te doen toenemen. ,,Wij hadden onze posities kunnen verdedigen, maar dat zou te veel mensenlevens hebben gekost'', zei woordvoerder Sanath Karunaratne.

Het regeringsleger begon woensdag een offensief tegen de rebellen. Daarbij zijn volgens officiële cijfers 240 soldaten omgekomen. De Tamils hebben naar eigen zeggen 75 strijders verloren, volgens het leger zijn het er veel meer.

Nu de omvang van de verliezen aan de kant van het leger duidelijk begint te worden, dringt de regering van Sri Lanka aan op het starten van vredesonderhandelingen met de Tamils. Wat het leger betreft kunnen en moeten de besprekingen direct beginnen, zo meldt de krant Sunday Observer in Sri Lanka. De Tamils hebben nog niet gereageerd.

Olifantenpas

De rebellen en het leger hebben in hun berichtgeving over de gevechten uiteenlopende dodentallen genoemd, maar het is duidelijk dat de afgelopen dagen sprake was van de bloedigste gevechten sinds de Tamil Tijgers vorig jaar april de strategisch belangrijke Olifantenpas veroverden.

Het conflict op Sri Lanka duurt al achttien jaar en heeft aan ongeveer 67.000 mensen het leven gekost. De Tamil Tijgers strijden voor onafhankelijkheid in het noorden en oosten van Sri Lanka.