De NAVO heeft er woensdag bij Canada op aangedrongen zijn troepen niet terug te trekken uit de Zuid-Afghaanse provincie Kandahar. De NAVO belooft Canada te helpen zoeken naar een land dat bereid is duizend extra militairen naar het gebied te sturen - een voorwaarde die Canada heeft gesteld om in Afghanistan actief te blijven na 2009.
De Canadezen hebben in Afghanistan sinds 2001 in totaal 78 manschappen en een diplomaat verloren. De conservatieve regering van premier Stephen Harper staat onder grote druk de 2.500 man sterke missie uit Kandahar terug te trekken. Het mandaat voor de missie loopt in 2009 af en het Canadese parlement moet beslissen over verlenging.

'De NAVO vindt dat Canada heel belangrijk en waardevol werk doet in Kandahar', zei NAVO-woordvoerder James Appathurai woensdag. 'We hopen dat Canada een manier vindt om de missie te verlengen.'

Afgezien van Groot-Brittannië en Nederland zijn er geen Europese NAVO-lidstaten met grote contingenten in het gevaarlijke zuiden van Afghanistan. Landen als Duitsland hebben wel troepen in Afghanistan, maar zetten die alleen in het relatief veilige noorden in. Als gevolg hiervan dragen Amerikanen, Britten, Canadezen en Nederlanders de zwaarste NAVO-lasten in Afghanistan en dat is Canada een doorn in het oog.

De Verenigde Staten maakten eerder deze maand bekend 3.200 extra mariniers naar Afghanistan te sturen, onder wie 2.200 gevechtstroepen die de NAVO-macht in het zuiden zullen versterken. Deze troepen blijven volgens planning echter niet langer dan zeven maanden - en dus niet na 2009, zoals Canada eist.