JERUZALEM - Het Israëlische kabinet heeft vandaag eindelijk ingestemd met de vrijlating van vierhonderd Palestijnse gevangenen. Die vrijlating vormt onderdeel van het bestandsakkoord dat premier Ariel Sharon en de Palestijnse leider Mahmoud Abbas op 8 februari sloten. Eerder kwamen op grond van dat akkoord al vijfhonderd Palestijnse gevangenen vrij.

Het kabinet keurde de vrijlating van de gevangenen met achttien tegen drie stemmen goed, nadat Sharon had beweerd dat de positie van Abbas en de andere gematigde krachten in het Palestijnse Bestuur daardoor versterkt zou worden. Er zal nu een lijst worden opgesteld met de namen van de vrij te laten gevangenen. Personen die direct betrokken zijn geweest bij dodelijke aanslagen komen niet voor vrijlating in aanmerking, maar Israël zal zich volgens een regeringsvertegenwoordiger dit keer mogelijk soepeler opstellen dan in het verleden en ook gevangenen laten gaan die minder dan tweederde van hun straf hebben uitgezeten.

De extremistische Hamas-beweging dreigde eerder deze maand het bestand met Israël niet langer te zullen respecteren, als de overgebleven vierhonderd gevangenen niet zouden vrijkomen.

De Palestijnen bekritiseerden het besluit van het kabinet, omdat zij in strijd met de afspraken niet zijn geraadpleegd over de vraag welke gevangenen vrij moeten komen. De Palestijnen eisen ook de vrijlating van gevangenen die zich schuldig hebben gemaakt aan geweld. In Israël zitten meer dan zevenduizend Palestijnen gevangen. De Palestijnse onderhandelaar Saeb Erekat zei ook dat de vrijlating van de gevangenen hem niet tevreden stelde. Hij eiste dat Israël ook begint met de overdracht van steden op de Westoever aan de Palestijnen, zoals afgesproken in het bestandsakkoord.

In de Gazastrook kwamen zondag drie Palestijnse extremisten om het leven: een toen zijn wapen explodeerde en twee toen explosieven in hun auto tot ontploffing kwamen. Dat meldden de Palestijnen en het Israëlische leger. Bij de joodse nederzetting Mevo Dotan op de Westoever kostte een schietpartij tussen Israëlische soldaten en drie Palestijnen zaterdag aan één Palestijn het leven. De twee anderen raakten gewond. De Palestijnen hadden de post van de soldaten onder vuur genomen, aldus het leger.