JERUZALEM - Een Palestijns commando heeft vandaag een kantoor van de rechtse Likud-partij en passagiers bij een busstation in de noordelijke Israëlische plaats Beit Shean onder vuur genomen. Vier of vjf Israëliërs kwamen daarbij om het leven en tientallen raakten gewond, aldus de burgemeester van Beit Shean, Pini Caballo.
Politieagenten en gewapende burgers schoten in een langdurig vuurgevecht twee aanvallers dood. Het is mogelijk dat er nog een derde aanvaller was, maar dat is nog niet helemaal duidelijk.

De Israëlische radio meldde dat de verantwoordelijkheid voor de aanval is opgeëist door de Al-Aqsa Martelarenbrigade, een militie die verbonden is aan de Fatah-beweging van Yasser Arafat. De aanval was een wraakoefening voor de dood van twee leiders van de militie, eerder deze week in Jenin.

Burgemeester Caballo zei dat de aanvallers honderden kogels afvuurden. Ze begonnen even na 15.00 uur te schieten bij het busstation en verplaatsten zich vervolgens naar het naastgelegen Likud-kantoor, waar zich tientallen mensen bevonden in verband met partijverkiezingen.

De voorzitter van de plaatselijke partijafdeling, Rafi Ben-Shetreet, zei dat hij met anderen bij de ingang van het kantoor stond toen er plotseling twee harde knallen klonken, gevolgd door mitrailleursalvo's. Hij zei dat een bewaker van het kantoor een van de aanvallers doodde.

Een van de aanvallers droeg een gordel met explosieven, die niet waren ontploft. Volgens radioberichten trof de politie in de omgeving een gestolen auto aan waarin mogelijk explosieven waren verstopt.

In heel Israël konden Likud-leden vandaag hun stem uitbrengen op een nieuwe leider. De verkiezingsstrijd ging tussen premier Ariel Sharon en minister van Buitenlandse Zaken Benjamin Netanyahu. Een woordvoerder van Likud, Shmuel Dahan, zei dat uitstel van de verkiezingen niet werd overwogen.