ANTWERPEN - Tussen de Nationalestraat en de Kammenstraat, op het Bogaardeplein, moet tegen het voorjaar van 2009 een gloednieuwe Antwerpse jeugdherberg verrijzen. Zaterdag werden de eerste graafwerken officieel gestart. Vlaams minister van Toerisme, Geert Bourgeois (N-VA), bestuurde voor de gelegenheid de graafmachine en maakte de langverwachte naam van het toekomstige hotel voor rugzaktoeristen bekend.
De jeugdherberg zal door het leven gaan als ’Pulcinella’, naar de oude ’poesjenellenkelders’ of marionettentheatertjes die vroeger rondom het plein te vinden waren. 'De naam kwam er in nauw overleg met de buurtbewoners in de Sint-Andrieswijk', zegt Antwerps jeugdschepen Leen Verbiest (sp.a). 'Zij vonden het belangrijk dat er buurtgeschiedenis in het nieuwe project werd geweven.'

Op de komst van de jeugdherberg werd aanvankelijk weigerachtig gereageerd door de buurt. 'Kritisch, maar opbouwend overleg heeft uiteindelijk gezorgd voor een goede samenwerking. Ook het zeer kwalitatieve ontwerp van de herberg heeft hen mee over de streep getrokken', aldus Verbiest.

De jeugdherberg werd ontworpen door architectenbureau Vincent Van Duysen en zal de eerste zijn in het hartje van Antwerpen. De oude jeugdherberg aan de Mastvest op het Kiel lag volgens de stad te ver van het centrum en is verouderd.

Jaarlijks zou het nieuwe ’backpackers-heiligdom’ zowat 40.000 jongeren moeten trekken die budgetvriendelijk willen reizen. In de herberg krijgen ze op 4 verdiepingen 180 slaapplaatsen ter beschikking. Naast twee-, vier- en zespersoonskamers met een eigen badkamer, worden er ook aangepaste kamers voor gehandicapte jongeren voorzien.

Antwerpen wil de jeugdherberg verder ook gaan gebruiken om er ’stadsklassen’ te organiseren. Op die manier moeten tieners en jongeren van binnenuit kennis maken met de mogelijkheden, maar ook problemen van een grootstad. Aan minister Bourgeois werd zaterdag de oproep gedaan om, zoals voor gelijkaardige initiatieven in Gent en Brussel, in dat verband extra budget vrij te maken. Voor de bouw van de herberg maakte Toerisme Vlaanderen alvast 6 miljoen euro vrij. De stad Antwerpen stelde de bouwgrond ter beschikking.