BRUSSEL - Unibet.com reageerde woensdag in een persbericht op het feit dat het als enige ProTourformatie niet mag starten in de wedstrijden van ASO, RCS en Unipublic. ,,We zijn de speelbal in de machtsstrijd tussen de UCI en de organisatoren van de drie grote rondes", zegt de Zweeds-Belgische formatie.
Dat het team in Franse wedstrijden omwille van een oude Franse wet over kansspelen niet met de naam van de sponsor op de truitjes mocht starten, noemt het team ,,pure sponsordiscriminatie".

,,De organisatoren van de grote rondes: ASO (Frankrijk), RCS (Italië) en Unipublic (Spanje) gaan niet akkoord met de principes van de UCI ProTour. Ze zijn van mening dat de UCI via de ProTour te veel zeggenschap zou krijgen in de organisatie van deze grote wielerwedstrijden. Gevolg is een patstelling, die niemand ten goede komt. De wielersport heeft het de afgelopen jaren al hard genoeg te verduren gehad en kan deze situatie missen als kiespijn. Wij zijn in heel dit verhaal de speelbal geworden", klinkt het in het communiqué.

,,We zouden niet mogen starten in de belangrijkste wedstrijden op de kalender. Maar met een ProTourlicentie op zak zijn we volgens de reglementen van de UCI zelfs verplicht om deel te nemen aan alle wedstrijden op de ProTourkalender, waaronder dus ook Parijs-Nice, de eerste in de rij."

,,Is het toeval dat Unibet als enige ProTour formatie niet uitgenodigd werd, of zit er meer achter? Het moeten aantreden met vraagtekens op de truitjes in plaats van het sponsorlogo in de Ster van Bessèges onthult de achterliggende reden. Unibet betreurt dat het recht op vrije sportuitoefening op het spel staat en dat enkel hun team geviseerd wordt. Unibet voldoet nochtans aan alle voorwaarden: het bedrijf heeft een licentie binnen de Europese Unie en het voert een transparant en open beleid zoals dat vereist is bij geregistreerde bedrijven. Het Franse gerecht sprak zich zelfs niet uit over het al dan niet illegaal zijn van de activiteiten van Unibet. En toch lijdt het Unibet Cycling Team hieronder."

,,Het is exact één jaar geleden dat ik ’La Marseillaise’ won. In 2006 nam ons team - in Unibet-outfit - zelfs aan verschillende wedstrijden in Frankrijk deel", zegt renner Baden Cooke. ,,Wij zijn wielrenners die trainen om te presteren, om te winnen. Het debat dat zich nu afspeelt, zou ons team er niet bij mogen betrekken. Het zou zelfs geen betrekking mogen hebben op de sportieve dimensie van de wielersport op zich."

,,Als het Unibet.com team niet meer mag deelnemen aan wedstrijden in Frankrijk, ontstaan er belachelijke en antisportieve situaties", meent Unibet. ,,De deelname van 'La Française des Jeux' aan de start van de Tour de France 2007 in Londen zou regelrecht ingaan tegen de Engelse wetgeving inzake loterijen. Ook Robbie McEwen van Predictor-Lotto zou geen winnaar mogen zijn in de Tour de France om diezelfde reden. Of waarom zou een Deutsche Telekom nog mogen deelnemen aan een wedstrijd in Frankrijk, gezien het geen Franse telecomoperator is? België zou dan vervolgens ook Bayer Leverkusen moeten verbieden ooit op Belgische bodem te spelen. De farmaceutische onderneming "Bayer" sponsort immers deze Champions League ploeg, wat in strijd is met de Belgische wetgeving."

De Unibet.com wielerploeg beschikt over een jaarlijks budget van 10 miljoen euro en hanteert een 'zero tolerance' ten opzichte van doping. Het Unibet.com team is met een gemiddelde van 26 jaar het jongste team in de ProTour en uit daarmee zijn ambitie een langetermijnspeler te zijn in de competitie. We hopen dat gezond verstand zal overheersen in het professionele wielrennen!", besluit het persbericht, dat in naam van alle renners, de staf en de sponsors van het team werd opgesteld.