Te veel olifanten in Zuid-Afrika
Foto: epa
De olifantenpopulatie in Zuid-Afrika groeit te sterk. Wellicht zal er een geboortebeperking of een uitdunning van de kuddes nodig zijn om de groei af te remmen. Dat heeft de Zuid-Afrikaanse minister van milieuzaken Marthinus van Schalkwyk woensdag gezegd op een persconferentie in het wildpark Addo.
De populatie van twintigduizend olifanten neemt met meer dan 6 procent per jaar toe en dreigt de biodiversiteit in de wildparken aan te tasten. De regering heeft voorgesteld om dieren te verplaatsen, aangewezen gebieden af te schermen om andere soorten te beschermen of de wildparken uit te breiden. In het slechtste geval zal overgegaan worden tot sterilisatie of het afschieten van dieren, aldus van Schalkwyk. Natuurbeschermers hebben nog tot mei de tijd om op de plannen van de regering in te haken.

Volgens van Schalkwyk is Zuid-Afrika te succesvol gebleven in het beschermen van zijn olifanten, die ooit op de rand van uitsterven verkeerden. De kuddes in het beroemde Kruger Park en andere kleinere parken zullen, als er niet ingegrepen wordt, in 2020 verdubbeld zijn. Een enkele olifant kan op een dag wel driehonderd kilo gras, bladeren en twijgen eten.

Verscheidene natuurbeschermingsorganisaties, waaronder het Wereld Natuur Fonds, prijzen de houding van de Zuid-Afrikaanse regering om eerst verschillende opties te verkennen, alvorens over te gaan tot het afschieten van olifanten. Hoewel het steriliseren van vrouwtjesolifanten een goed alternatief lijkt om de populatiegroei in te dammen, ontziet die methode de dieren niet. Een olifantenkoe plant zich gewoonlijk iedere vier jaar voort en paart niet gedurende de opvoeding van haar jongen. Een steriele koe is echter elke vier maanden drachtig en zal dan, omdat ze niet zwanger wordt, keer op keer paren waarbij ze het gewicht van de mannelijke olifanten, die wel vier keer zoveel als zijzelf kunnnen wegen, moet verdragen.

In Zuid-Afrika, Namibië, Mozambique, Zimbabwe en Botswana gedijt de olifant op dit moment uitstekend. Dat laatste land herbergt zelfs een populatie van maar liefst 165.000 exemplaren. In Oost-Afrikaanse landen zoals Kenia vergaat het de olifant een stuk minder.