De Pakistaanse oppositieleidster Benazir Bhutto is donderdag in Rawalpindi vermoord. Kort tevoren had zij duizenden aanhangers toegesproken. Bhutto werd volgens ooggetuigen neergeschoten toen zij na een campagnebijeenkomst voor de parlementsverkiezingen van 8 januari in haar auto stapte. De dader blies vervolgens zichzelf op. Hierbij vielen nog eens twintig doden.
Bhutto werd volgens haar veiligheidsadviseur Rehman Malik in haar nek en borst geraakt. Ze werd met spoed naar het ziekenhuis gebracht, waar ze om 18.16 uur overleed.

Aanhangers van Bhutto ontstaken in woede toen ze van haar dood hoorden. 'Musharraf moordenaar', riepen sommigen over Bhutto's belangrijkste politieke rivaal, president Pervez Musharraf. Sommigen gooiden de glazen deur bij de ingang van het ziekenhuis in, anderen bekogelden auto's met stenen. Politieagenten werden door groepen woedende mensen aangevallen, waarna zij de benen namen.

Doelwit

Bhutto's veiligheidsadviseur Malik verweet de autoriteiten geen gehoor te hebben gegeven aan herhaalde verzoeken om extra bewaking. Bhutto was al eerder het doelwit van een zelfmoordaanslag, op 18 oktober in Karachi bij haar terugkeer uit acht jaar ballingschap. 133 mensen kwamen toen om het leven, maar Bhutto bleef ongedeerd.

Honderden politieagenten bemanden donderdag controleposten in Rawalpindi. Het was donderdag de eerste keer dat Bhutto in de garnizoensstad een openbare bijeenkomst hield sinds zij in het land terugkeerde. Zij wilde in november al een meeting houden, maar dit werd om veiligheidsredenen door Musharraf verhinderd. In de afgelopen weken zijn in Rawalpindi verscheidene zelfmoordaanslagen gepleegd op militairen en politieagenten.

President Musharraf heeft tijdens een toespraak op de televisie drie dagen van nationale rouw afgekondigd. Musharraf riep ook op tot kalmte. De Pakistaanse politie en paramilitaire troepen zijn in 'hoogste staat van paraatheid' gebracht, zo meldt het Pakistaanse ministerie van Binnenlandse Zaken.

Het lichaam van Benazir Bhutto wordt naar een luchtmachtbasis in Rawalpindi overgebracht om naar haar geboortestad Karachi in de provincie Sindh overgevlogen te worden. Daar zal Bhutto begraven worden.

Spoedvergadering

Gevreesd wordt dat de moord op Bhutto zal leiden tot massale onrust. Musharraf belegde een spoedvergadering om zich met zijn topadviseurs te beraden over de vraag of de verkiezingen van 8 januari moeten worden uitgesteld, zei een bron bij het ministerie van binnenlandse zaken.

Bhutto was tussen 1988 en 1996 twee keer premier van Pakistan. Nawaz Sharif, eveneens ex-premier en oppositieleider, begaf zich naar het ziekenhuis en zat zwijgend naast het lichaam van Bhutto.

Ook geweld tegen Sharif

Ook zijn aanhangers vormden vandaag het doelwit van een aanslag. Vlak buiten de hoofdstad Islamabad openden sympathisanten van de regeringspartij het vuur op mensen die een bijeenkomst van de oppositieleider en oud-premier Sharif bijwoonden.

Bij de schietpartij vielen vier doden en drie gewonden. Sharif zelf was op dat moment nog twee kilometer van die locatie verwijderd. Een woordvoerder van de regerende Moslimliga-Q veroordeelde de aanval en zei dat aanhangers van Sharif het geweld uitlokten.