LONDON _ In Oldham nabij Manchester in het noorden van Groot-Brittannië zijn afgelopen nacht meer dan vijfhonderd jongeren slaags geraakt met de politie. Die arresteerde 17 jongeren. 20 agenten raakten gewond. De incidenten duurden de hele nacht.
De ongeregeldheden begonnen gisterenavond toen gevechten uitbraken tussen rivaliserende blanke en Aziatische jongeren. De zaak escaleerde snel toen enkele honderden jongeren stenen en brandbommen naar de politie begonnen te gooien. Auto's en pubs werden in brand gestoken.

Politiechef Eric Hewitt sprak van 'een zeer ernstige situatie' en 'een ongeziene brutaliteit', die elke inwoner van Oldham diep gekwetst heeft. Hoewel de spanningen tussen de bevolkingsgroepen de laatste tijd steeds hoger opliepen, had niemand zich verwacht aan een dergelijke escalatie.

Oldham had het laatste jaar meer en meer te maken met wrijvingen tussen de rassen. Deze keer kwam het volgens de politie tot rellen nadat Engelse voetbalfans het huis van een Aziatische familie met stennen hadden bekogeld. Daarop trokken een honderdtal Aziatische jongeren naar een pub die vooral door Britse jongeren bezocht wordt.

Aziatische bendes laten al een tijd niet meer toe dat Engelse jongeren in een wijk van Oldham komen. Vorige maand werd een 76-jarige oorlogsveteraan in mekaar geslagen nadat hij zich toch in de wijk had gewaagd. Een 15-jarige Aziaat moest zich daarop voor het gerecht verantwoorden wegens 'een racistische aanval'. Sinds het voorval hebben Engelse rechtse groeperingen al een paar keer geprobeerd om door de wijk te marcheren. Op 5 mei waren bij rellen tussen beide bevolkingsgroepen al eens 16 mensen gearresteerd.