De symptomen zijn dezelfde als bij een gewone griep. 'Het bijzondere is wel dat jonge, gezonde mensen eraan sterven, en niet vooral ouderen en kinderen zoals met een gewone griep', aldus viroloog Marc Van Ranst.
Varkensgriep is geen goede naam voor het nieuwe virus. De nieuwe Mexicaanse griep is ontstaan uit een mix van menselijke griep, vogelgriep en varkensgriep. Varkens kunnen drager zijn van die drie soorten griep, dus de kans is groot dat het nieuwe virus in varkens is ontstaan.

'Maar het resultaat is een echte mensengriep', benadrukt viroloog Marc Van Ranst. 'De nieuwe griep heeft nog weinig met varkens te maken.' De griep gaat in Mexico en de Verenigde Staten immers over van mens op mens. De meeste slachtoffers hadden geen contact met varkens. Dat is een groot verschil met de H5N1-vogelgriep die de voorbije jaren in Azië de ronde deed: haast alle slachtoffers raakten besmet door direct contact met vogels; het virus werd bijna nooit tussen mensen doorgegeven.

Of het Mexicaanse virus dodelijker is dan een gewone griep - jaarlijks sterven in België 1.500 mensen door griep - wil Van Ranst niet bevestigen. Ook is nog niet bekend waarom de patiënten in de Verenigde Staten allemaal herstelden, terwijl in Mexico doden vielen. Het ging om exact hetzelfde virus.

Of het virus gevaarlijker is dan een gewone griep, is ook nog niet bekend. 'Het is niet noodzakelijk erger dan een gewone griep. Maar voorzichtigheidshalve moeten we heel de machinerie van voorzorgsmaatregelen aan de gang brengen', zegt Van Ranst, die als expert optreedt voor de overheid en de Wereldgezondheidsorganisatie.

'Als over drie weken blijkt dat het echt een gevaarlijke griep is, zullen we blij zijn dat we nu de stap gedaan hebben. Als het allemaal niet zo erg blijkt, was het in ieder geval een uitstekende oefening. We gokken op het ergste, dan kan het alleen maar meevallen.'